Le mystère de la buse du Chaco : un oiseau menacé que peu de gens étudient

Publié le 7 Février 2021

PAR RODOLFO CHISLEANSCHI LE 3 FÉVRIER 2021

 

  • Du sud du Brésil au centre de l'Argentine se trouve l'aire de répartition de la buse du Chaco ou buse couronnée, un oiseau de proie dont on estime qu'il ne survit, au mieux, qu'à un millier d'individus.
  • Les difficultés de son étude, son très faible taux de reproduction et le nombre et la variété des dangers auxquels il est exposé le rapprochent chaque jour davantage de l'extinction.

 

Fénix a vécu au zoo de San Rafael, à Mendoza, dans l'ouest du pays, jusqu'à ce que le lieu ferme ses portes en 2016. Puis il a été transféré à l'Ecoparque de Buenos Aires, un ancien zoo transformé en centre de recherche et en hôpital et refuge pour animaux sans destination fixe. C'est là qu'il a commencé un entraînement intensif par Andrés Capdevielle, coordinateur du programme de conservation et de sauvetage des oiseaux de proie de l'Ecoparque et de la Fondation Caburé-í. En 2019, après un processus long et complexe, Fénix avait retrouvé ses qualités naturelles d'oiseau de chasse et était prête à être relâché. Quelques mois plus tard, alors qu'il se trouvait encore dans la période de surveillance post-libération, il est tombé dans un réservoir d'eau et s'est noyé.

Cette vidéo montre la libération de Fenix, une buse du Chaco sauvée qui n'a pas survécu. Vidéo : Ecoparque Buenos Aires/Fundación Caburé-í

La vie des buses couronnées ou buses du Chaco (Buteogallus coronatus) est souvent teintée d'événements tragiques. Noyades, électrocutions, coups de feu, voire certains empoisonnements, et bien sûr la perte de l'habitat commun à tant d'autres espèces, qui ont mis ce rapace semi inconnu et à peine étudié au bord de l'extinction. La liste rouge de l'UICN le classe dans la catégorie "En danger", mais les chiffres de la population estimée suggèrent qu'aucune donnée n'est totalement certaine à son sujet. Les informations fournies établissent une fourchette de 250 à 999 personnes survivantes, une différence suffisamment importante pour modifier le pronostic de son avenir.

"Le problème est qu'il n'y a presque personne qui fait des recherches sur cette buse. Nous ne savons pas ce qui se passe au Brésil, en Bolivie, au Paraguay ou dans une grande partie du nord de l'Argentine, où elle est distribuée", explique Diego Gallego García, biologiste à l'université du Pays basque, en Espagne, et membre du Conseil national de la recherche scientifique et technique (CONICET) d'Argentine. Né à Bilbao, mais vivant depuis plusieurs années à Santa Rosa, capitale de la province de La Pampa, Gallego fait partie du Centre d'étude et de conservation des rapaces en Argentine (CECARA) et connaît à fond les obstacles que rencontrent les rapaces tout au long de leur vie. "Atteindre l'âge adulte pour une buse couronnée est une mission presque impossible", dit Gallego.

Décrite pour la première fois en 1817, le manque de données sur les différents aspects de la biologie et du comportement de cet oiseau a été la norme. A tel point que même le nom a été modifié jusqu'à une date récente. Connu sous le nom de buse couronnée dans les régions centrales de l'Argentine, son nom anglais a changé de "Crown Eagle" à "Solitary Eagle" jusqu'à ce qu'il atteigne l'actuel "Chaco Eagle", en partie pour le différencier de l'aigle couronné d'Afrique subsaharienne (Stephanoaetus coronatus) - beaucoup plus étudié et avec lequel elle pourrait avoir une certaine parenté génétique - et en partie pour lui donner un nom qui, bien qu'il ne définisse pas exactement son aire de répartition, le place dans l'une des régions géographiques d'Amérique du Sud les plus connues au niveau international.

En vérité, la plupart des enregistrements, des observations et des études sur la nidification et le comportement de la buse du Chaco se trouvent dans l'ouest de la Pampa et le sud-est de Mendoza, loin du cœur de ce qui est généralement considéré comme le Gran Chaco, bien que pour Hernán Casañas, directeur exécutif de l'organisation Aves Argentinas, cela soit relatif : "La région montagneuse, les contreforts de la cordillère des Andes et l'espinal qui entoure les prairies de la plaine pampéenne peuvent également être considérés géographiquement comme des environnements du Chaco. Les provinces de La Pampa, San Luis et Mendoza, où l'on a vu le plus grand nombre de coronadas, sont incluses dans cette zone, et il n'est donc pas inapproprié de l'appeler Chaco". En fait, la végétation de ces zones représente une continuité de celle que l'on trouve dans les zones arides de la région du Chaco.

Commencer à l'apprécier par l'alimentation

Que sait-on vraiment sur ce mystérieux rapace ? Avec une certitude absolue, pas grand chose, "bien que beaucoup plus que lorsque nous avons commencé, en 2001", déclare José Sarasola, docteur en écologie, directeur du CECARA, chercheur du CONICET et véritable architecte du projet qui vise à sauver l'espèce de l'extinction. "Nous sommes partis de zéro, à l'aveuglette, sans même savoir ce que ça mangeait", se souvient Sarasola, qui se passionne pour tout ce qui a été réalisé au cours de ces deux décennies de travail.

Le régime alimentaire de la buse couronnée n'est pas un problème mineur. Pendant des décennies, les habitants de la montagne ont été convaincus que l'espèce se nourrissait d'agneaux et de chèvres, ce qui a généré un regard de mépris et favorisé la persécution et les tirs pour la tuer. "On ne peut pas dire que ce n'était pas vrai", explique le Dr Sarasola, et ajoute : "Au XIXe siècle, dans La Pampa et dans une partie de la province de Buenos Aires, le bétail était principalement composé d'ovins, mais on pratiquait aussi un élevage extensif, les animaux étaient en liberté. Il est facile de penser que les buses  pouvaient profiter de la naissance d'un agneau ne pesant pas plus d'un kilo pour l'amener à leur nid, comme les anciens nous le disent encore aujourd'hui".

La solution au problème est venue des pièges à caméra, en 2012. "Nous avons pu voir quelles proies les parents amenaient au poussin, et sur les 600 que nous avons identifiées, aucune n'était du bétail domestique. Montrer ces images a réussi à changer la perception de la buse parmi les gens et nous aide dans le projet de conservation parce que confronter le secteur productif est toujours plus compliqué," dit Sarasola.

Les observations ont permis de décrypter le véritable menu de cette chasseuse aux habitudes crépusculaires, comme l'a montré Juan José Maceda dans l'une des rares études scientifiques publiées sur le sujet. Il y énumère le petit tatou velu (Chaetophractus vellerosus), un tatou pesant environ 600 grammes, comme la proie la plus fréquente, ainsi que des oiseaux plus petits, des moufettes, des belettes, des vipères et des serpents, des ophidiens et des tortues. Les charognes aussi, bien que moins fréquemment.

Grâce à ces preuves et à des discussions dans les écoles et avec les producteurs et les propriétaires des champs, il a été possible de réduire considérablement la perte de buses du Chaco due aux fusils de chasse. "Depuis 2016, nous n'avons pas enregistré de décès par balle dans la Pampa", déclare Diego Gallego. "Le problème actuel est l'activité de chasse au gros gibier dans la région, car de nombreuses personnes armées arrivent qui ne sont pas de la région, et parfois, pour calibrer la visée ou pour voir de quel insecte il s'agit, il tirent sur une couronnée", contribue Sarasola. L'organisation CECARA, en collaboration avec les autorités locales, met la dernière main aux détails pour placer des panneaux préventifs sur les routes de la région, avertissant de la présence de Buteogallus coronatus et demandant les précautions nécessaires pour ne pas les abattre.

Beaucoup plus d'accidents que de naissances

L'équilibre entre le nombre annuel d'accidents et le nombre de naissances est sans aucun doute le grand défi que doivent relever la buse et ses défenseurs. "Le taux de reproduction est très lent, et le taux de mortalité aux stades juvéniles est trop élevé", déclare José Sarasola, avant de souligner que "si nous ne travaillons pas sérieusement, nous parlons d'une espèce condamnée à l'extinction".

À ce stade, la réduction et la fragmentation de l'habitat dues à l'élimination des zones de brousse est l'un des facteurs à prendre en compte. "Si elle a moins d'endroits pour nicher, elle a moins de possibilités de se reproduire", résume Sarasola. La région écologique connue sous le nom d'espinal ou forêt de caldén (Prosopis caldenia) couvre encore de larges surfaces à la Pampa, "mais l'espèce devrait également être présente au sud de Cordoba et de Santa Fe, dont les environnements ont été fortement modifiés", ajoute le scientifique. L'exemple de Santa Fe est très concret : l'aire de distribution de la buse a diminué de plus de 30 %, un pourcentage équivalent au déclin de l'écosystème espinal au siècle dernier.

Les buses couronnées atteignent l'âge de la reproduction à quatre ans. Chaque couple pond un seul œuf à chaque cycle de reproduction (une fois par an), ce qui n'est pas toujours le cas. En fait, la première étude approfondie sur la buse du Chaco, publiée par Maximiliano Galmes en 2007, indiquait que le taux de réussite n'était que de 57,89 %. Mais en outre, on estime que seuls 30 % des poussins atteignent ce stade. La plupart meurent avant cela, soit à cause d'événements imprévus pendant l'incubation -- prédation par d'autres espèces (surtout les pumas et les chats sauvages), mort prématurée des parents, incendie, tempête qui affecte le nid ou stérilité de l'œuf -- soit à cause de l'un des accidents décrits ci-dessus une fois qu'ils ont quitté leur maison natale.

Une espèce très difficile à étudier

Dans les premiers mois de 2020, une tempête estivale a brisé la branche du caldén (Prosopis caldenia) où  grandissait Ñankul, un jeune oiseau né peu de temps auparavant. Le nid est tombé au sol, mais Ñankul a réussi à survivre. Comme c'est le cas dans ces situations-là, c'est un citoyen local qui a donné l'alerte ; puis une opération d'urgence a été lancée. Des membres du CECARA, avec Diego Gallego à la tête, se sont rendus sur place, ont monté une palette en bois sur les branches de l'arbre qui était resté entier, ont reconstruit le nid dessus et sont revenus pour localiser le poussin dans l'espoir que ses parents ne l'avaient pas abandonné. "Et c'est arrivé", dit le biologiste basque, "ils sont revenus et ont continué à se reproduire.

Dans la réserve naturelle de Telteca, à Mendoza, un événement similaire s'est produit. Les gardiens du parc ont remarqué la mort d'un poussin dans un nid, et deux jours plus tard, ils en ont trouvé un autre sur le sol. "Nous avons décidé de mettre l'émetteur sur celui qui était tombé et de le remonter au nid du poussin mort", explique Andrés Capdevielle, "il n'y avait pas de trace d'adoption dans cette espèce, mais le couple qui avait perdu son petit a adopté le nouveau poussin, qui a survécu et a pu voler".

Ces récits - l'histoire de Ñankul a donné lieu à un court métrage récompensé au Festival latino-américain de la nature 2020 - qui démontrent la fragilité de l'espèce servent à élargir les connaissances sur celle-ci et, en même temps, à mettre en évidence les difficultés des tâches de conservation, parce que dans de nombreux cas, elle dépend de la bonne volonté de collaborateurs spontanés, et parce qu'ils exigent une attention individuelle à chaque spécimen surveillé.

Même trouver ces nids n'est pas une tâche facile - "Quelqu'un doit vous le dire", résume le directeur du CECARA -, mais il est beaucoup moins facile de contrôler la dynamique de l'occupation des nids par les couples de buses  couronnées. "Chacune a plus d'un nid dans des zones de 4 ou 5 kilomètres", souligne Sarasola, "certains peuvent sembler abandonnés pendant des années et revenir soudainement à leurs anciens propriétaires ou être exploités par de jeunes oiseaux. Une saison, nous pouvons surveiller 14 nids occupés et la suivante, seulement 9. Parfois, c'est très frustrant". Diego Gallego complète l'information : "Nous avons entre 25 et 30 territoires de reproduction identifiés, et bien que beaucoup d'entre eux n'aient jamais été utilisés à nouveau, nous les visitons encore chaque année".

Malgré tous les inconvénients, la recherche sur l'espèce a subi un changement transcendantal en 2012, avec l'incorporation d'émetteurs satellites qui permettent de connaître la situation des oiseaux sur de longues périodes. Jusqu'alors, tout était plus "artisanal", par le biais de captures, de baguages et d'études génétiques. "La réalité est qu'avant, nous n'avions jamais revu un oiseau bagué. Aujourd'hui, c'est différent", accepte Sarasola, le principal expert de ces oiseaux de proie et lauréat en 2019 de l'Oscar vert décerné par la Whitley Foundation pour son travail avec la buse du Chaco.

Diego Gallego est chargé de traiter les informations fournies par le GPS des dix animaux actuellement marqués. Les données des dernières années nous permettent de savoir que les couples adultes sont assez stables et gardent une certaine fidélité pour les territoires de nidification ; ou qu'ils se déplacent dans un espace de 50 à 100 kilomètres carrés pendant la saison de reproduction mais peuvent s'éloigner beaucoup plus loin pendant les autres mois de l'année.

Des rampes pour éviter la noyade

La meilleure connaissance du sort de chaque individu facilite la génération d'idées pour tenter de réduire la mortalité des buses couronnées. Par exemple, l'installation de rampes de sauvetage dans les réservoirs dits australiens. Ces structures circulaires de stockage d'eau qui abondent dans les zones rurales du pays sont souvent un piège mortel pour les oiseaux. "Rien qu'à La Pampa, où il y a 25 000 de ces réservoirs, on estime que 250 000 oiseaux se noient chaque année", explique José Sarasola.

"Les coronadas sont de grands oiseaux de proie, d'une envergure d'environ 1,85 mètre et d'un poids d'un peu plus de 3 kilos. Lorsqu'elles sont mouillées, leurs ailes doublent leur poids, ce qui les empêche de sortir de l'eau, jusqu'à ce qu'elles soient épuisées et se noient", explique Diego Gallego. Les rampes, très économiques et simples à installer, sont constituées d'un treillis d'un mètre carré de fil malléable placé sur le bord du réservoir. "Au début, nous avons pensé à eux comme un moyen pour les oiseaux qui tombaient dedans de s'en sortir. Mais ce qu'ils font, c'est les utiliser comme une échelle pour descendre boire de l'eau sans craindre de tomber", explique Sarasola. Le fait est qu'il a été prouvé que ce dispositif réduit le nombre de noyades de 50 %.

L'autre défi est d'éviter que les oiseaux ne soient électrocutés en se perchant sur des poteaux électriques. La tâche consiste à faire en sorte que les entreprises apportent certaines modifications à la conception de ces structures, si courantes dans les zones rurales, pour éviter que les grandes ailes de la buse couronnée touchent en même temps deux fils conducteurs de phases différentes (bien que si le poteau contient un élément métallique qui se décharge à la terre, il suffit qu'il n'en touche qu'un seul).

À Mendoza, par exemple, la société Edeste a accepté de remplacer les paratonnerres métalliques des poteaux par des parafoudres qui protègent la ligne sans se décharger à la terre. "C'est un effort conjoint du gouvernement provincial, de la Fondation Caburé-í, d'Ecoparque et de la population d'Edeste sur 1 500 kilomètres de lignes électriques. Nous avons réussi à libérer quelque 5 millions d'hectares de forêt de cette menace", déclare Andrés Capdevielle, et annonce qu'ils vont essayer de répéter la tâche dans les autres zones de distribution de l'espèce.

Un domaine de distribution encore indéfini

La prochaine étape pour les chercheurs du CECARA est de déterminer avec plus de précision où se trouvent les buses couronnées. Jusqu'à présent, la plupart des observations et des nids surveillés se trouvent dans La Pampa. Le reste est réparti entre les provinces voisines de Mendoza et de San Luis, mais il est maintenant possible de localiser certains couples qui occupent des zones du Chaco (ce qui donnerait plus de sens à la dénomination "officielle" de l'espèce).

"Si la pandémie le permet, en juin nous irons à l'ouest de Santa Fe et à l'est de Santiago del Estero, dans les basses terres submergées du Gran Chaco", explique Diego Gallego, lauréat d'une bourse de la Fondation Rufford qui financera le projet. "L'idée est de travailler à partir de zéro dans cette zone, avec des discussions dans les écoles et avec les producteurs et les associations rurales pour sensibiliser à l'espèce", explique le jeune biologiste de Bilbao. Il sera alors temps de rechercher les nids, de les surveiller, de les baguer et d'installer des émetteurs sur les poussins qui pourraient naître ; et aussi de mettre des rampes de sauvetage aux endroits où elles sont nécessaires.

La mission de sauver la buse du Chaco ne sera pas facile. Sa perte serait sans aucun doute un coup dur pour la biodiversité dans les zones où elle vit. "C'est un prédateur supérieur et il a une fonction aussi importante que le jaguar ou les grands carnivores, qui, s'ils sont retirés des chaînes alimentaires, créent d'importants déséquilibres", explique Hernán Casañas, directeur exécutif d'Aves Argentina.

Un monument souligne l'importance de Buteogallus coronatus sur la place principale de la ville de Santa Rosa, mais même ainsi, la buse couronnée ou buse du Chaco reste une grande inconnue, même pour une grande partie de la science. La réalité est que presque toutes les circonstances jouent contre elle, mais jusqu'à présent, elle a réussi à résister. Heureusement, depuis 20 ans, elle a aussi quelqu'un pour l'aider

traduction carolita d'un article paru sur Mongabay latam le 3/02/2021

Rédigé par caroleone

Publié dans #ABYA YALA, #Argentine, #Espèces menacées, #Les oiseaux

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