Ben Leather : "Nous documentons une évolution des tactiques de répression des défenseurs de la terre" : INTERVIEW

Publié le 22 Septembre 2020

PAR ENRIQUE VERA LE 17 SEPTEMBRE 2020
Série Mongabay : Des dirigeants indigènes tués lors d'une pandémie

  • Le militant de Global Witness note que la pandémie a permis aux gouvernements et aux entreprises de poursuivre toute une série de stratégies contre ceux qui défendent leurs territoires.
  • Il estime également qu'il n'y a pas eu de déclaration claire des États d'Amérique latine qui ont enregistré le plus grand nombre d'assassinats de dirigeants indigènes en 2019.

 

Il y a deux mois, l'ONG Global Witness a rapporté que 212 dirigeants indigènes et défenseurs de l'environnement ont été tués dans le monde en 2019. C'est le plus grand nombre de décès liés à cette catégorie en une seule année. Les deux tiers de ces crimes ont eu lieu en Amérique latine, qui a ratifié cette région comme étant la plus dangereuse pour les défenseurs des terres. Mais avec l'impact de la pandémie, tout indique que le nombre de violences à l'encontre des populations autochtones sera encore plus critique en 2020.

Dans cette interview, Ben Leather, responsable des campagnes pour Global Witness, explique pourquoi la pandémie a aggravé le risque pour les communautés qui protègent leurs territoires, et comment la propagation de la maladie a généré une évolution des tactiques pour ceux qui tentent de faire taire les défenseurs et de perturber leur rôle. Tout cela, dit-il, alors que les gouvernements ne sont manifestement pas déterminés à s'occuper des peuples indigènes menacés et que des activités plus néfastes se développent dans ces communautés.

Y a-t-il une tendance à l'augmentation de la violence contre les leaders indigènes ou les défenseurs de l'environnement en 2020 ?  

Nous procédons à une vérification annuelle de tous les cas juste avant de publier notre rapport. Nous n'avons pas de chiffres vérifiés pour cette année à ce jour. Nous n'aurons pas ces chiffres avant l'année prochaine. Ce que nous avons, c'est un registre qualitatif des cas qui nous sont signalés par des organisations de différentes régions du monde. D'après ce bilan et cette analyse qualitative, il est clair que la situation ne s'améliore pas en 2020.

Dans quelle mesure la pandémie a-t-elle influencé cette escalade de la violence contre les communautés indigènes ?

Avec le Covid-19, nous documentons une évolution des tactiques utilisées par les États et les entreprises pour réprimer les défenseurs de la terre et de l'environnement.  Par exemple, la Colombie est le cas le plus clair où des meurtres de défenseurs qui étaient en quarantaine comme tout le monde ont été documentés. Les groupes armés qui cherchaient ces leaders sociaux pour les attaquer savaient exactement où les trouver car ils étaient chez eux en situation de quarantaine, comme n'importe qui d'autre. Il leur a donc été facile d'identifier leur emplacement et de perpétrer le meurtre.

Un autre phénomène qui a été documenté, non seulement en Amérique latine mais dans le monde entier, est le fait que plusieurs procédures judiciaires ont été gelées en raison de l'impact du virus. Ainsi, certains défenseurs criminalisés ont continué à être emprisonnés pour des périodes plus longues qu'ils n'auraient dû l'être. Les tribunaux ne fonctionnent tout simplement pas pour les libérer des charges qui leur ont été attribuées dans les processus de criminalisation. Dans certains pays, ils ont libéré des prisonniers afin qu'il y ait plus de place dans les prisons ; mais les prisonniers politiques, y compris les défenseurs de l'environnement, n'ont pas été libérés.

Dans d'autres pays, il y a également eu des abus de restriction de la circulation, de la liberté d'expression. Ces limitations ont été imposées soi-disant pour contrôler l'impact du virus, mais je pense qu'elles sont abusées pour restreindre indûment la protestation sociale.

En Colombie, on rapporte que plus de 70 dirigeants indigènes ont déjà été assassinés au cours de l'année, au Mexique, les communautés font état d'un harcèlement constant et au Honduras, quatre défenseurs de l'environnement ont été kidnappés. L'Amérique latine sera-t-elle à nouveau la région où les taux de violence contre les peuples indigènes sont les plus élevés ?

Ce qui est clair, c'est que pour que cette région ne soit pas la plus touchée, et pour que les pays que vous avez mentionnés ne soient pas en tête de cette triste liste des pays où les populations autochtones sont les plus violées, il faudrait que leurs gouvernements prennent clairement position contre ce phénomène. Ils devraient également s'engager non seulement à protéger les défenseurs de l'environnement mais aussi à mettre fin aux causes fondamentales de cette violence. Mais depuis la publication de notre rapport, non seulement nous n'avons pas vu un engagement clair, ou une reconnaissance claire, de la part des gouvernements de ces pays, mais nous avons vu le contraire.

En Colombie, le gouvernement ne s'est pas exprimé lorsque nous avons publié notre rapport. Je pense qu'un pays qui compte autant d'assassinats de leaders sociaux et de défenseurs indigènes qu'il en a devrait faire une déclaration de préoccupation et d'engagement pour combattre ce phénomène. Nous n'avons pas vu cela.

Au Mexique, pire encore, nous avons vu le contraire. Il y a quelques semaines, le président et son porte-parole ont fait des déclarations non fondées mettant en cause le financement des groupes environnementaux dans ce pays. Nous savons que ce type de stigmatisation est généralement la première étape qui met les défenseurs en grand danger.

Au Honduras, l'État n'a pas réagi de manière adéquate à la disparition de quatre dirigeants garifunas, et la procédure judiciaire contre le cerveau présumé du meurtre de Berta Cáceres a été constamment entravée.

Ce que nous constatons donc, c'est que les signaux que ces gouvernements envoient sur cette question sont à l'opposé de ce qu'ils devraient donner pour projeter que leurs pays ne figureront pas sur nos listes (des pays ayant le plus grand nombre de dirigeants indigènes tués) l'année prochaine.

 Avez-vous identifié, dans les rapports que vous avez reçus, si l'exploitation minière continue d'être l'activité extractive la plus dommageable pour les communautés autochtones, et y en a-t-il une autre qui est devenue pertinente en 2020 ?

Le secteur minier est malheureusement le secteur le plus associé au meurtre des défenseurs de l'environnement et des terres depuis huit ans, date à laquelle nous avons commencé à publier nos chiffres. Ce qui a été documenté maintenant, c'est qu'il y a une association croissante du secteur agro-industriel. Ce phénomène fait partie des affaires qui nous sont parvenues en 2020. C'est pourquoi Global Witness et les organisations de différentes régions augmentent notre interférence afin que les gouvernements réglementent efficacement le comportement des entreprises et fassent un travail adéquat d'identification et de prévention des attaques contre les leaders sociaux et les défenseurs de l'environnement.
 

Avez-vous détecté dans les rapports reçus si le déplacement est une conséquence de la violence à laquelle sont confrontés les défenseurs de l'environnement ?

Oui, eh bien nous n'avons pas de chiffres à ce sujet. La Colombie est un cas exemplaire car il y a eu des déplacements forcés dans le cadre du conflit national dans ce pays. Cependant, depuis la signature de l'accord de paix, plusieurs communautés ont tenté de retourner sur leurs terres, mais à leur arrivée, elles ont trouvé de nouveaux groupes armés qui les contrôlent. Dans certains cas, elles ont constaté que le contrôle était exercé par des sociétés extractives. En d'autres termes, les communautés précédemment déplacées ne peuvent pas retourner sur leurs terres en raison de la violence utilisée pour contrôler certaines régions du pays. Nous n'avons pas de chiffres sur les nouveaux cas de déplacement, mais ce qui est certain, c'est que les personnes déplacées par des conflits liés à la terre ne peuvent toujours pas rentrer chez elles car ces conflits se poursuivent malgré l'accord de paix. J'imagine que dans d'autres pays, comme le Mexique, par exemple, le même phénomène pourrait être identifié.

Quel est l'impact du déplacement pour un défenseur de l'environnement ou une communauté indigène, principalement en termes économiques, psychologiques, culturels ?

Ces meurtres représentent le point le plus fort d'une série de tactiques utilisées par les entreprises et les gouvernements pour menacer et faire taire ceux qui s'expriment. C'est précisément leur objectif : faire taire les défenseurs, faire taire les protestations et pouvoir protéger leurs intérêts sans être mis en cause par la société.

Le déplacement signifie qu'un défenseur n'est tout simplement pas dans la communauté qu'il défend, n'est pas sur le terrain qu'il défend et, bien sûr, cela rend son travail plus compliqué.

La criminalisation est une autre pratique assez efficace pour perturber le mouvement et geler le travail des défenseurs. Ce que nous voyons, c'est que diverses organisations, au lieu de défendre la terre et l'environnement, doivent défendre leur collègue criminalisé, elles doivent le faire sortir de prison. Et cela implique beaucoup de ressources humaines, économiques, juridiques qui devraient être consacrées à leur principal combat, c'est-à-dire à la défense de l'environnement ou de la terre.

Ainsi, l'effet de toutes ces tactiques, du déplacement, à la criminalisation, aux menaces, est de geler le travail des défenseurs, et de détourner leurs ressources vers la protection ou l'auto-protection au lieu de les diriger vers la défense de leurs droits.

Comment Global Witness évalue-t-elle l'attention ou la négligence des gouvernements à l'égard des peuples indigènes dans cette pandémie ? 

Les ONG disposent d'une documentation abondante dans des pays comme le Brésil, où les populations indigènes sont nombreuses. Et ils ont d'abord trouvé une situation de plus grande vulnérabilité, précisément à cause de la marginalisation historique de ces communautés. Nous avons déjà constaté au niveau mondial que toute population marginalisée est plus vulnérable à cette crise sanitaire.

Deuxièmement, nous savons que plusieurs peuples indigènes ont vécu de manière tout à fait autonome. Ils n'ont pas été exposés à ce type de virus. Par conséquent, lorsqu'il y a des invasions de leurs terres, les étrangers apportent le virus dans la communauté. Et, bien sûr, si un peuple lutte pour survivre, comment aura-t-il les ressources et les mesures nécessaires pour défendre ses terres ? On ne peut pas séparer l'impact de ce virus sur leur activisme.

Le manque d'attention ou de protection envers les défenseurs de la terre aggrave-t-il des contextes de crise sanitaire comme celui que nous vivons avec le Covid-19 ?

Il est assez bien documenté qu'avec l'abattage des arbres dans les zones protégées, avec la destruction de l'Amazonie et avec la destruction des écosystèmes, la planète est plus exposée à ce type de pandémie. Par conséquent, ceux qui défendent leurs terres et l'environnement nous défendent aussi tous contre des phénomènes comme Covid-19. Il n'y a donc jamais eu de meilleur moment pour plaider en faveur de la protection des environnementalistes et des dirigeants indigènes.

Si nous voulons éviter ce genre de pandémie à l'avenir, nous devons protéger ceux qui défendent la planète. Et à l'heure actuelle, les gouvernements en général n'assument pas cette responsabilité.

Les organisations qui veillent sur les droits des peuples indigènes en Amérique latine signalent que les gouvernements semblent autoriser les opérations d'extraction dans les communautés. Et que des groupes armés y pénètrent pour prendre le contrôle des territoires. Ont-ils documenté ces liens présumés ou cette situation est-elle en train de s'aggraver ? 

Je ne peux pas dire avec certitude si cela se développe ou non. Mais un cas emblématique au Mexique est celui qui s'est produit dans la Sierra Madre, au nord de Chihuahua, où Isidro Baldenegro, qui avait remporté le prix international Goldman, a été assassiné il y a quelques années. Ensuite, les autres membres de sa communauté ont également été tués. Ils avaient commencé à manifester il y a des années contre l'exploitation forestière illégale. Ensuite, en raison de l'implication des groupes criminels liés au trafic de drogue dans l'exploitation forestière illégale, ils ont dû dénoncer la corruption dans le rôle de ces groupes criminels. Ce faisant, ils ont été davantage exposés à la violence. Ils ont fait état de menaces et d'agressions antérieures, mais l'État n'a pas réagi. Des accusations de corruption de la part de l'État ont été formulées et ces défenseurs ont donc été tués.

Je pense donc que le rôle de la corruption est fondamental car il signifie que les  indigènes ne reçoivent pas de réponse adéquate de l'État en termes de protection et de justice. Sans justice, nous ne verrons jamais diminuer le nombre d'affaires de meurtre. Mais les indigènes doivent également faire face à une participation supposée de l'État, ainsi qu'à des éléments criminels, ce qui complique beaucoup la tâche des communautés pour se protéger.

Que faut-il renforcer en tant que société en Amérique latine pour réduire les niveaux de violence contre les défenseurs des terres ?

Je crois que la justice contre l'impunité et la transparence contre la corruption sont des piliers fondamentaux si nous voulons combattre les agressions contre ceux qui défendent leur terre. Toutefois, certains des pays les plus touchés par la violence à l'encontre de leurs communautés indigènes sont également des pays où l'on signale des taux élevés de corruption et de présence de la criminalité armée organisée. Et je ne pense pas que ce soit une coïncidence.

traduction carolita d'un article paru sur Mongabay latam le 17/09/2020

 

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