Brésil - "Le fantôme des barrages : les communautés du Pará vivent au bord du désastre environnemental

Publié le 1 Août 2020

PAR THAÍS BORGES ET SUE BRANFORD LE 29 JUILLET 2020 |
Série Mongabay : Infrastructures en Amazonie

  • La Mineração Rio do Norte (MRN), quatrième producteur mondial de bauxite, possède 26 digues à stériles à Oriximiná. C'est la municipalité qui compte le plus grand nombre de ces dépôts de déchets miniers dans le Pará.
  • Le plus grand des barrages a une superficie de 110 hectares. L'ensemble du système de gestion des déchets du MRN couvre 1 700 hectares, entièrement insérés dans une unité de conservation.
  • La catastrophe de Mariana (MG), en 2015, a alerté les communautés avoisinantes sur le danger de vivre à proximité de ces gisements. L'un d'entre eux est considéré comme à haut risque par l'Agence nationale des mines.
  • Outre la menace d'effondrement des barrages, les communautés sont contraintes de vivre avec des problèmes d'approvisionnement : avec l'arrivée du MRN, l'eau préalablement épurée des canaux et cours d'eau a pris un ton rougeâtre, probablement l'effet de la présence de déchets toxiques.

ORIXIMINÁ, Pará, Brésil - "Je ne veux pas quitter cette terre". "L'avenir de mes enfants est ici".  "D'ici, je ne pars que si je vais au cimetière". Des commentaires comme ceux-ci résument la peur des communautés riveraines de Boa Nova et Saracá, deux communautés situées à l'embouchure des ruisseaux Araticum et Saracá, dont les eaux bordent le système de résidus de la Mineração Rio do Norte (MRN), quatrième producteur mondial de bauxite, installé en Amazonie brésilienne.

La peur des habitants de cette région est remontée à la surface après la tragédie environnementale qui a eu lieu à 2 500 km de là, dans la ville de Mariana, dans le Minas Gerais. En novembre 2015, le barrage de Samarco - une joint-venture entre Vale et BHP Billiton - s'est rompu, générant un tsunami de boue qui a fait 19 morts, dévasté le district de Bento Rodrigues et presque tout le bassin du Rio Doce. La répercussion de l'accident a semé le doute parmi les habitants de Boa Nova et Saracá, à 20 km des barrages : vont-ils être exposés à un tel risque ?

Avant la catastrophe de Mariana, presque personne dans les communautés ne connaissait l'existence des réservoirs de résidus de bauxite. Avec au moins  26, la municipalité d'Oriximiná est la championne du nombre de barrages de déchets minéraux dans l'État du Pará. "J'ai eu peur quand j'ai vu cette quantité de bassins de décantation", a déclaré Fátima Viana Lopes, coordinatrice communautaire de Boa Nova, en décrivant la première visite effectuée à l'usine industrielle du MRN, qui a eu lieu après la catastrophe de Mariana. "C'est un lac de boue ; il y a même un voadeira qui y va", dit-elle.

Le plus grand des barrages est d'environ 110 hectares, et le système complet de résidus couvre une superficie de 1 700 hectares. "Je crois qu'une fois que serait brisé l'un de ces barrages, nous ne pourrions plus jamais vivre ici", a-t-elle ajouté.

Quatre ans après la rupture du barrage de Fundão à Mariana (MG), tous les cadres impliqués dans l'affaire restent impunis. Photo : Rogério Alves/TV Senado.

 

La répartition inégale des risques


Le géographe Luiz Jardim, professeur à l'Universidade Federal Fluminense, critique l'inégalité géopolitique qui attribue les richesses minérales aux pays développés et les charges et risques environnementaux aux régions périphériques : "c'est surtout dans les pays les plus pauvres que l'on trouve le plus grand nombre de barrages et c'est aussi là que se produisent le plus souvent les dommages environnementaux et les décès liés aux barrages de résidus", a écrit Mme Jardim dans un rapport de recherche sur la gestion environnementale des barrages miniers. Ce n'est pas pour rien, un peu plus de trois ans après la tragédie de Mariana, l'effondrement du barrage de Brumadinho, également dans le Minas Gerais, a causé la mort de 259 personnes et laissé 11 disparus.

"Dans les deux cas, les entreprises ont dit que c'était sûr, elles l'ont garanti pour la population, comme le MRN le fait avec nous", dit Fátima. José Domingos Rabelo, un autre dirigeant local, estime le nombre de personnes potentiellement touchées : "Si un accident se produit, 3 000 personnes devront partir d'ici. De ce point de vue, le risque généré par les rejets du MRN jette une ombre non seulement sur les communautés de Boa Nova et Saracá, mais met en danger les 16 communautés traditionnelles qui occupent la région de Sapucuá, un immense lac à l'ouest de la ville d'Oriximiná.

Devant les réservoirs que les habitants du fleuve craignent tant, l'ingénieur Marcela Pellegrini explique qu'ils ont été construits selon une méthode différente de celle utilisée à Mariana et Brumadinho. Selon l'ingénieur, outre la technique de construction plus sûre, d'autres facteurs garantissent une plus grande stabilité aux réservoirs du MRN : le fait qu'ils se trouvent dans une zone plus plate, qu'ils ont une hauteur moyenne de 17 mètres - bien en dessous de 130 mètres du barrage qui s'est rompu à Mariana -, et qu'ils font l'objet d'une surveillance quotidienne.

Cependant, une consultation du système de classification des barrages maintenu par l'Agence nationale des mines (ANM) montre qu'un des réservoirs du MRN est classé dans la catégorie de risque "élevé", ce qui indique la présence d'aspects susceptibles d'influencer la probabilité d'un accident. Quatorze autres ont un "potentiel élevé de dommages associés". Cela  tient compte des éventuelles répercussions sociales, environnementales, économiques et des pertes de vies humaines, quelle que soit la probabilité qu'un accident se produise. "Nous sommes à l'intérieur de la forêt amazonienne, et si les résidus tombent dans un ruisseau qui entoure le plateau de Saracá, cela augmentera la turbidité de l'eau et la mortalité des poissons. Le plus grand dommage, par conséquent, serait environnemental", déclare M. Pellegrini, en soulignant le risque réduit de perte de vies humaines.

Fátima remet en question la position de l'ingénieur, qui sépare les dommages environnementaux de l'impact social : "Je crois que nous ne mourrions pas dans l'accident, mais petit à petit. Imaginez ces gens dans la ville, sans emploi, de quoi vont-ils vivre ? Et la grande inquiétude est que nous n'avons pas de document qui dise ce qu'ils nous feraient".

Les populations exposées au risque généré par les grandes entreprises ont peu ou pas de visibilité dans les processus allant de l'octroi des licences à l'inspection. Le rapport préparé par la géographe Luiz Jardim souligne que n'existe pas, dans les 21 processus d'autorisation différents enregistrés par le MRN à Ibama, une étude qui analyse pleinement les impacts du complexe de barrage ou un ensemble de propositions de compensation et d'atténuation des effets et des risques de la production de déchets.

Le contrôle, en revanche, manque de transparence. C'est ce qu'a constaté l'anthropologue Lúcia Andrade, directrice de la Commission Pro-Indio de São Paulo, une ONG qui mène des recherches dans les communautés d'Oriximiná depuis 1989. Lorsqu'elle a demandé à l'ANM les rapports d'inspection des barrages du MRN, Andrade a été informée que ces documents sont protégés par le secret découlant de la loi sur la propriété industrielle, et que même les riverains n'ont pas accès à l'évaluation de la sécurité des réservoirs qui les surplombent.

Les dégâts accumulés au cours des décennies d'exploitation minière

Ancien habitant de la communauté de Saracá, Raimundo da Silva, plus connu sous le nom de Daca, possède un vaste répertoire d'histoires, celles qui divertissent l'interlocuteur pendant des heures. Il a failli être enlevé par un faucon quand il était bébé, et vit un roman qui semble avoir été tiré d'un livre de Gabriel García Marquez. Aujourd'hui, à l'âge de 73 ans, il raconte qu'il est tombé amoureux de sa femme actuelle lors d'une fête : "elle avait dix-sept ans, et moi vingt. Mais un écart de cinq décennies sépare la première rencontre de l'union entre Daka et Maria, qui n'a eu lieu que récemment, après le veuvage des deux. Les souvenirs racontés par Daka décrivent également les changements du paysage après l'arrivée du MRN dans les années 1970 : "c'était un paradis, l'eau était trop belle, il y avait beaucoup de poissons, beaucoup de chasse, très différente de ce qu'elle est aujourd'hui".

L'eau des canaux et des cours d'eau, autrefois cristalline, a pris un ton légèrement rougeâtre, et a provoqué des allergies et des troubles gastro-intestinaux chez les habitants. Cela a amené les riverains à exiger la construction de puits artésiens et l'installation de microsystèmes d'approvisionnement en eau dans le cadre de l'atténuation de l'impact causé par l'expansion de l'activité minière sur de nouveaux plateaux. Daka se souvient que les enfants ont failli mourir de diarrhée et de vomissements : "Le président de l'exploitation minière ne voulait pas faire le microsystème, il pensait que c'était une dépense, et je lui ai dit que si l'un de mes petits-enfants mourait, ou l'un d'entre nous, un grand, l'exploitation minière serait coupable. Cette solution a cependant imposé une dépense aux membres de la communauté, qui doivent payer le carburant utilisé pour alimenter les pompes à eau des six microsystèmes installés dans les communautés de Boa Nova et Saracá.

Mais l'eau dans les microsystèmes est également une source de préoccupation. "Quand les employés des mines viennent ici, ils apportent de l'eau minérale, ils ne boivent pas notre eau. Pourquoi pas ?", s'interroge José Domingos Rabelo. Dans la maison d'une autre rive de Boa Nova, Domingos Gomes, jusqu'à récemment, il fallait du courage pour ingérer l'eau qui jaillissait des tuyaux du microsystème. "C'était une eau orange, que j'avais même peur de mettre dans les plantes", décrit-il. M. Gomes attribue le récent remplacement du microsystème à une photo publiée par l'ONG Commission pro-indio : "Je pense que le problème a été résolu uniquement parce qu'ils avaient honte que cette photo aille trop loin, et que le monde entier voit la situation d'une eau comme celle-là, qui n'est pas bonne à boire".


Raimundo da Silva (connu sous le nom de Daca) fabrique un tipiti, une presse en fibres utilisée pour sécher le manioc. Photo : Thaís Borges.

La controverse sur la qualité de l'eau


Tout au long de l'année, le MRN effectue des centaines d'analyses d'échantillons d'eau provenant de différents points des rivières et des ruisseaux potentiellement touchés par ses activités. "Nos résultats n'indiquent pas de problèmes en ce qui concerne la contamination causée par l'exploitation minière", déclare Vladimir Moreira, directeur de la durabilité du MRN. Il suppose que l'inconfort ressenti par les riverains provient de la coloration et de la turbidité de l'eau, qui se situerait dans les limites établies par la législation brésilienne. "Le capital de cette entreprise est formé par une série de multinationales, les grandes multinationales de la chaîne de l'aluminium. Ainsi, en plus de tous les contrôles requis par la législation brésilienne, tous les contrôles requis par les législations canadienne, australienne, sud-africaine et anglaise, qui sont les pays d'origine de ces actionnaires, sont appliqués à Mineração Rio do Norte", dit-il.

Responsable de l'analyse de l'eau de plusieurs rivières de l'Amazonie supposées contaminées par les activités minières, le chercheur Marcelo Lima, de l'Institut Evandro Chagas, affirme que la turbidité elle-même est un signe inquiétant. "La couleur rougeâtre n'est pas le fruit du hasard. La turbidité signifie qu'il y a une grande quantité de particules de bauxite dans l'eau. Et dans l'origine géologique de cette substance, il y a des éléments toxiques comme le plomb, le cuivre, l'arsenic et le mercure". Lima souligne toutefois qu'il est encore nécessaire d'évaluer si ces éléments atteignent la population.

Le fait que ce type d'évaluation ne soit effectué que par le MRN génère la méfiance de la population riveraine. "Nous voulions une analyse indépendante, basée sur la communauté", explique le chef de la communauté, José Domingos Rabelo. Selon le procureur Lilian Braga, un technicien du bureau du procureur de l'État du Pará a déjà effectué la collecte d'échantillons d'eau dans la zone minière, et les analyses seront bientôt disponibles.

Pour l'anthropologue Lúcia Andrade, les rapports des riverains sur les problèmes rencontrés dans les ruisseaux, et même dans les puits artésiens construits par le MRN, indiquent que la surveillance effectuée ne suffit pas à diagnostiquer les vastes impacts de l'activité minière sur les ressources en eau. Andrade suggère également que les paramètres définis par le Conseil national de l'environnement pour analyser l'eau soient adaptés à la réalité de l'Amazonie. "C'est une chose de considérer comme adéquate une eau qui passera encore par un système de traitement avant d'être ingérée. L'autre est d'utiliser les mêmes critères pour l'eau qui va être utilisée directement dans l'igarapé", compare-t-elle.

Jones da Luz, né à Boa Nova il y a 45 ans, extrait de l'observation attentive de la forêt une explication des changements des cours d'eau. Jones dit qu'en été (la saison sèche de l'Amazonie), l'exploitation de la compagnie minière soulève d'énormes nuages de poussière, qui recouvrent la végétation d'un fin résidu de minerai. "Quand il pleut, l'eau emporte tout dans les ruisseaux", conclut-il. Une des conséquences, selon lui, est la réduction de la quantité et des espèces de poissons dans la région : "ici, il y avait beaucoup de pirarucu, et maintenant on ne le voit plus".

Jones souligne également une diminution du volume d'eau au cours des dernières années. "Le ruisseau Saracá était plus profond, mais il s'est asséché parce que l'entreprise y pompe de l'eau pour laver la bauxite", dit-il. Selon le MRN, pendant la saison des pluies, 100 % de l'eau utilisée pour le lavage de la bauxite est réutilisée à partir du système de résidus et, pendant la saison sèche, 30 % est captée à partir du ruisseau Saracá.


Les mesures compensatoires en échec


Toutes les activités d'extraction minière, y compris le système de résidus du MRN, se déroulent dans une unité de conservation, la forêt nationale de Saracá-Taquera (Flona). Comme Flona a été créée en 1989, après l'installation du MRN, la compagnie minière a continué à être autorisée à opérer dans la zone protégée. L'occupation centenaire des zones riveraines n'a été régularisée qu'en 2010, avec la création d'un établissement agroextractif, le PAE Sapucuá-Trombetas. Mais les zones utilisées par les communautés pour les activités de chasse et de cueillette sont restées à l'intérieur de Flona.

Comme de nombreuses concessions minières du MRN chevauchent des terres traditionnellement occupées par des communautés riveraines, de nouvelles pertes s'accumulent à chaque expansion des activités minières. En 2002, par exemple, l'ouverture du plateau d'Almeidas a entraîné le retrait d'une immense plantation de noix du Brésil, réduisant de 70 % la quantité de noix du Brésil récoltée par les populations riveraines. Pour atténuer l'impact, la compagnie minière a créé un programme d'achat de semences auprès des membres de la communauté, qui seront utilisées plus tard par le MRN dans les activités de reboisement des plateaux déjà épuisés. "C'est dangereux parce que vous allez collecter des graines sur le sol, vous n'avez pas d'équipement de sécurité et vous risquez de vous faire piquer par un animal venimeux dans la brousse", explique Jones.

C'est ce qui s'est passé avec Ilson dos Santos, juste avant que l'équipe de reportage n'atterrisse à Saracá. Wilson était coincé dans les bois à ramasser des graines quand il a senti un choc dans son dos. Il s'imaginait avoir touché le bout d'une branche, et ce n'est que plus tard qu'il a remarqué la chenille attachée au sac qu'il portait sur le dos. Toujours fébrile et avec l'hématome sur l'endroit où il a été en contact avec l'animal, il a dit à Mongabay : "Tout cela pour gagner un peu plus de 300 reais à la fin du mois.

José Domingos Rabelo critique le programme : "S'ils prenaient l'argent à la juste valeur que ce castanhal a produit et le transmettaient aux membres de la communauté, alors ce serait une compensation, mais prendre des semences et les leur vendre ? Pour moi, ce n'est pas une compensation". Infatigable dans l'articulation entre les communautés pour la recherche de droits, Rabelo se dit inspiré par les ancêtres indigènes et quilombos, et par l'histoire familiale des expropriations. "J'ai du sang de lutte dans les veines", dit-il. A cet esprit de résistance, Raimundo Daca ajoute le talent d'un artiste et chante en vers les pertes accumulées par les habitants du rio Sapucuá :

Le ciel est très beau, la mer l'est encore plus.

Mais notre eau est laide et personne ne peut la prendre

C'est dans le visage, c'est dans la vue, la grande pollution

De la terre de bauxite provenant de l'exploitation minière

Le poisson n'existe plus, ni la sardine, ni le pacou

Ne parlons pas des lamantins, encore moins du pirarucu

Allons dans la forêt, dans les bois d'Araticum

Le noyer ne se montre pas parce que le tracteur est en panne.

traduction carolita d'un article paru sur Mongabay latam le 29 juillet 2020

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