Grèbe mitré : le petit et élégant oiseau argentin qui lutte pour survivre en Patagonie

Publié le 18 Août 2019

Par Franalverja — Travail personnel, CC BY-SA 4.0, https://commons.wikimedia.org/w/index.php?curid=49301525

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PAR RODOLFO CHISLEANSCHI le 8 août 2019

  • Ce petit plongeur, découvert par la science en 1974, vit dans les confins de la Patagonie méridionale de l'Argentine et est en danger critique d'extinction.
  • Les visons, les truites, les mouettes, les barrages hydroélectriques et les changements climatiques sont ses ennemis.
  • Depuis 2010, un projet de conservation a réussi à récupérer une partie d'une population qui dans son meilleur moment frôlait les 5000 spécimens, qui est tombée à 750 et qui aujourd'hui après un travail scientifique ardu frôle les 1000.

Le contraste ne pouvait pas être plus remarquable. "Macanudo"  apparaît toujours entouré de gens. Ce n'est pas une poupée mais une personne de chair et de sang qu'un déguisement transforme en macá tobiano (grèbe mitré). Partout où il va - conférences, ateliers, foires, présentations - enfants et adultes l'embrassent, le touchent, lui demandent de poser pour une photo. Son sourire rayonne de joie, d'enthousiasme contagieux, d'espoir. En revanche, sur les plateaux occidentaux de Santa Cruz, province argentine située à l'extrémité sud du continent, le panorama est très différent. La solitude et le silence règnent, le vent hurle constamment, la végétation s'élève à peine d'un pouce du sol, le froid impose sa rigueur, et dans les lagons, le vrai macá tobiano , celui en chair, en os et en plumes combat son dénuement et lutte quotidiennement pour survivre.

C'est une bataille dans laquelle tous les facteurs jouent les uns contre les autres. Les prédateurs mortels, les changements climatiques et les travaux pharaoniques qui menacent de modifier les écosystèmes accaparent la subsistance du grèbe de telle sorte que la Liste rouge de l'UICN des espèces menacées lui a donné le sceau " En danger critique d'extinction ".

Tout semblait perdu, mais ce n'est pas le cas. Ces dernières années, le travail réalisé par ceux qui, depuis 2009, constituent le Projet qui porte le nom du protagoniste de cette histoire commence à porter ses fruits et la tendance donne des signaux positifs. Le salut est encore possible.

Le naturaliste Mauricio Rumboll et une découverte fortuite
 

Peu d'espèces comme le grèbe mitré (Podiceps gallardoi) ont une biographie aussi particulière. Habitant endémique et exclusif de lieux inhospitaliers et inhabités où l'homme ne marche pas habituellement, la science a mis jusqu'en 1974 pour lui donner un nom et un prénom, et c'est par pur hasard. Edward Shaw, assistant de Mauricio Rumboll, naturaliste argentin qui a enquêté sur les migrations des ouettes de Magellan (Chloephaga picta), a abattu un spécimen de grèbe mitré sans le vouloir. Des études ultérieures ont montré qu'il s'agissait d'un animal inconnu.

Jusqu'alors, ce n'était qu'un oiseau de plus qui flottait dans les innombrables miroirs d'eau que le dégel fait germer sur la surface sèche, entre murs de pierre et cratères de volcans éteints. Il n'a pas rencontré l'espèce Charles Darwin lorsqu'il était dans la région. L'expéditionnaire anglais Heskerth Pritchard a fait état de sa présence au début du XXe siècle, bien qu'il l'ait simplement qualifiée de "plongeur non identifié". Les éleveurs de bétail qui montent en été pour prendre leurs troupeaux de moutons et de guanacos, les seuls visiteurs d'horizons qui, selon Ignacio Kini Roesler, directeur du Projet Macá Tobiano, "99,99% des Argentins ne doivent même pas connaître sonexistence", l'ont observé sans lui accorder une plus grande importance.
 

C'est curieux, car l'apparence et les coutumes du grèbe mitré accumulent les raisons d'attirer l'attention. Petit mais fier, la variété de couleurs de son plumage -blanc, gris, noir et avec un panache marron caractéristique sur la tête- cache sa petite taille de 30 centimètres. De l'extrême maladresse de se déplacer sur terre, l'eau et l'air sont ses éléments, bien que ce dernier doive voler la nuit, car il manque de maniabilité et dans la journée il serait une proie facile pour les prédateurs.


Après quelques années d'intérêt viendrait l'oubli
 

Si la découverte tardive du grèbe mitré était une rareté, son évolution a suivi le même chemin. Dans les années qui ont suivi la "découverte" de Rumboll, la Fondation argentine pour la faune sauvage l'a adopté comme l'une de ses espèces préférées et a même créé une réserve pour l'étude dans la lagune Los Escarchados, sur le plateau du lac Argentino.

Cependant, l'enthousiasme a diminué lorsqu'il est devenu évident que les colonies de l'oiseau s'étendaient également vers le nord, dans les vastes steppes des lacs Strobel et Buenos Aires. Le recensement effectué à l'époque donnait un chiffre approximatif de 5000 individus. L'isolement et les énormes difficultés logistiques pour accéder aux hauts plateaux faisaient croire qu'il n'y avait aucune raison de s'inquiéter et pratiquement personne d'autre ne s'est occupé du grèbe pendant presque deux décennies.

En fait, il a fallu attendre 1994 pour découvrir, également de façon assez fortuite, les sites vers lesquels l'espèce se retire durant l'hiver. Il ne s'agissait pas des fjords chiliens ou des grands lacs à côté de la cordillère, comme on le croyait jusqu'alors, mais vers les côtes de l'océan Atlantique, plus précisément dans les estuaires des rivières Gallegos, Santa Cruz et Coyle. L'information, en tout cas, reste incomplète : même aujourd'hui, on ne sait pas exactement quelles sont les routes migratoires entre les Andes et la mer, ni la dynamique de leurs mouvements dans les estuaires, ni les raisons pour lesquelles ils choisissent parfois l'une ou l'autre bouche d'un fleuve.


Les guides touristiques ont sonné la première sonnette d'alarme
 

Le 21ème siècle a apporté une nouvelle tournure à la relation avec les grèbes. "Il y a un peu plus de dix ans, certains guides qui accompagnaient les observateurs étrangers d'oiseaux, intéressés à observer l'espèce ont commencé à remarquer qu'il était de plus en plus difficile de la trouver ", explique Hernán Casañas, directeur exécutif de l'ONG Aves Argentinas. Il a été décidé d'organiser une excursion de recherche le même été et l'équilibre était dévastateur : "Les caractéristiques de l'eau des lagunes et les conditions climatiques avaient beaucoup changé, et le nombre d'individus avait diminué de manière évidente", se souvient Casañas. La deuxième partie de l'histoire a commencé, la plus dramatique, la plus excitante.

Une décennie plus tard, le dessin de deux grèbes mitrés orne la guitare de Pablo Hernandez, garde forestier et référent de l'espace éducatif du Secrétariat de l'Environnement de Santa Cruz. Les équipes du Macá Tobiano Rugby Club concourent régulièrement dans toutes les catégories de l'Union Santa Cruz de ce sport. Une mascotte "jumelle" de Macanudo anime les matchs que le Club hispanoaméricain de Rio Gallegos (la capitale provinciale) dispute pour la Ligue Nationale de Basketball. Une infinité de magasins de différentes catégories ont été baptisés du nom du petit animal  sympathique. Des monuments sont érigés avec sa silhouette, des conférences sont organisées en permanence dans les écoles et il y a même un jeu d'enfants pour expliquer leurs problèmes. Le grèbe mitré est le nouvel emblème du lieu.

"Quand je pense que lorsque je suis venu vivre ici, il y a 20 ans, presque personne ne connaissait l'espèce", reflète Germán Montero, directeur exécutif d'Ambiente Sur, une ONG partenaire d'Aves Argentinas dans l'exécution d'un projet qui a pris racine dans la société comme cela arrive rarement.

Que s'est-il passé pendant ce temps pour qu'un tel changement ait lieu ? L'explication repose sur les 300 personnes -scientifiques, techniciens de différents domaines et bénévoles- qui ont mis beaucoup de connaissances, beaucoup d'imagination, beaucoup d'amour et surtout un énorme effort pour transformer une réalité qui à un moment donnait la sensation d'être irréversible et offre maintenant des nouvelles encourageantes : la population est stabilisée et les derniers recensements indiquent une augmentation du nombre de spécimens. Modéré, mais enfin en hausse.

"La première campagne réellement organisée est celle de l'été 2010-2011. L'objectif initial était d'établir le nombre d'individus et la nature des menaces ", se souvient Roesler, docteur en biologie et chercheur adjoint au Conseil National de la Recherche Scientifique et Technique (CONICET) : " La population s'est effondrée de 80% par rapport à il y a 30 ans. Nous n'avons compté qu'environ 750 spécimens (il y a aujourd'hui environ 400 couples reproducteurs) et le plateau du lac Buenos Aires était le seul dans lequel ils semblaient bien conservés."

En ce qui concerne les menaces, ils se sont concentrés sur quatre points, tous suffisamment graves : l'existence d'énormes quantités de truites arc-en-ciel dans les lagons ; l'invasion de visons d'Amérique dans des zones où leur présence était inconnue ; l'établissement de colonies de mouettes dans les zones de nidification des grèbes ; et les effets du changement climatique.

Un appel à l'aide qui a commencé à faire le tour du monde
 

Une fois la situation confirmée, il fallait agir rapidement et dans plusieurs directions simultanées. Le projet Macá Tobiano a démarré immédiatement. L'idée était d'en apprendre davantage sur les habitudes et les comportements de l'oiseau, d'établir un plan de gestion des prédateurs, d'obtenir les ressources économiques pour financer une telle entreprise et, bien sûr, de sensibiliser les habitants de la province. "Installer le problème Tobiano dans l'esprit des gens, leur faire sentir que c'était quelque chose qui leur était propre qu'il fallait défendre était l'un des premiers objectifs ", dit Germán Montero.

Les premiers articles scientifiques publiés ont servi à donner de la crédibilité et un cadre académique à ce qui se passait dans "la fin du monde", tandis que les spécialistes de chaque domaine étaient appelés à agir dans ce domaine. De vastes campagnes de diffusion et de communication, comme le documentaire El Ocaso del Macá Tobiano/Le crépuscule du grèbe mitré, produit en 2012 avec la musique du multilauréat Gustavo Santaolalla et raconté par l'acteur Ricardo Darín, ont commencé à sensibiliser la population de Santa Cruz et à porter le cri  de SOS de l'oiseai au reste du monde.

Laura Fasola, biologiste, chercheuse au CONICET et membre d'Aves Argentinas, étudiait la répartition du vison américain depuis sa thèse de doctorat. "A partir des années trente, l'industrie de la fourrure[vente de vêtements en cuir] a reçu une impulsion importante du gouvernement national. C'est ainsi que des élevages de visons importés des États-Unis et du Canada se sont implantés dans différentes régions du pays, explique-t-elle, jusqu'à ce que l'activité cesse d'être rentable dans les années 1970. Puis certains propriétaires ont ouvert les cages et relâché les animaux, ce qui a donné naissance à des populations sauvages."

Les conséquences sont visibles aujourd'hui. Ces mammifères voraces, prédateurs généralisés d'une alimentation abondante, bons grimpeurs et nageurs qui s'adaptent à n'importe quel écosystème, occupent quelque 1300 kilomètres de cordillère andine, du nord de Neuquén au parc national de Los Glaciares. "Leur densité est de deux individus tous les trois kilomètres ", dit Fasola. A Santa Cruz, ils sont déjà officiellement considérés comme un fléau.

"Gardiens des colonies", contre les visons et les mouettes.
 

Pour les grèbes, les visons sont un ennemi mortel. Ils les attaquent pour les manger, mais dans certains cas, les spécimens juvéniles le font par pur instinct et bien au-delà de leurs besoins nutritionnels : "Nous avons vu comment un seul vison a réussi à tuer 30 oiseaux en une seule nuit," dit Kini Roesler.

Pour les contrôler, Laura Fasola a elle-même conçu un système de piégeage original. "Ce sont des radeaux qui flottent dans la rivière construits avec du bois et du télgopor (polystyrène expansé), explique la spécialiste, les visons se sentent attirés parce que le dispositif lui-même attire leur attention et à cause de l'appât placé dedans : de la viande, généralement du lièvre, et une sécrétion de la glande anale des visons eux-mêmes. Les pièges ne se trouvent pas dans les lagunes mais dans les rivières autour des plateaux, où se reproduisent ces mammifères agressifs. "L'idée est de les empêcher d'atteindre les lagons ", conclut Fasola. L'état phytosanitaire susmentionné de cette espèce exotique avec un taux de reproduction élevé exige de la force. Sans prédateurs naturels importants, le piégeage mortel est la seule solution possible pour limiter leur nombre.

Si un spécimen atteint encore des altitudes plus élevées, entre 700 et 1000 mètres au-dessus du niveau de la mer, les "gardiens des colonies" l'attendent. La création d'un groupe de gardiens du grèbe  a été l'une des premières mesures prises par les autorités du Projet. Depuis 2011, ces techniciens de terrain sont installés sur les rives d'un lagon où les oiseaux ont formé une colonie et y restent tout l'été. "Ce sont des personnes hautement qualifiées, avec suffisamment de ressources techniques pour survivre dans ces environnements pendant longtemps. Il faut penser que, dans certains cas, ils sont à 8 heures de voiture d'un centre d'opération ", dit Mme Roesler.

Par Francisco González Táboas — Travail personnel, CC BY-SA 4.0, https://commons.wikimedia.org/w/index.php?curid=56751326

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Ils sont chargés de veiller à ce que les jeunes grèbes naissent et grandissent dans de bonnes conditions, afin de prévenir les attaques des visons et aussi des mouettes. Ces oiseaux, originaires de Patagonie, ont occupé les mêmes plateaux que les grèbes, attirés par la charogne du bétail et les déchets humains. Les poussins et les œufs sont leurs cibles préférées, de sorte qu'ils peuvent gâter toute une génération de grèbes en moins d'une heure.

Les "gardiens des colonies" ne sont responsables de rien de tout cela, de sorte qu'à la fin avril ou au début mai, les parents et les enfants peuvent entreprendre le voyage annuel vers les lieux d'hivernage. Les chiffres confirment l'efficacité de leur travail : "Le succès reproductif a même doublé les données dont nous disposions à partir des années 80, alors que les menaces étaient beaucoup moins importantes", résume le directeur du projet.


Les truites ont modifié l'état des lagunes
 

Le prochain problème sérieux est le problème sous-marin. La truite arc-en-ciel (Oncorhynchus mykiss), aussi exotique que le vison, a été introduite dans les années 1950 pour encourager l'apiculture et la pêche sportive. Leur présence dans les grands lacs ne dérange pas le grèbe, qui les utilise à peine comme escale sur le chemin du retour vers la côte, mais elle le fait dans les lagunes des plateaux, les dépressions du sol où il n'y a naturellement pas de poissons et où la population des invertébrés satisfait amplement l'appétit des oiseaux.

L'empressement des producteurs à faire des affaires modifiera l'équilibre. L'ensemencement de la truite est devenu une pratique courante dans les lagunes les plus étendues, précisément là où les grèbes établissent habituellement leurs colonies, et a donné naissance à une compétition qui était clairement inégale. Les poissons, meilleurs prédateurs que la sauvagine, dévorent les invertébrés et réduisent considérablement les possibilités alimentaires des espèces à plumes. Pire encore, les excréments de truite obscurcissent l'eau, ce qui les empêche de trouver de la nourriture.

Dans le cas des grèbes mitrés, l'effet est doublé car l'absence d'invertébrés augmente la quantité d'algues, prolongeant la chaîne des variations des conditions du miroir d'eau. Les algues empêchent la lumière du soleil d'atteindre le fond, ce qui affecte la croissance de la vinagrilla (Myriophyllum quítense). Cette plante macrophyte joue un rôle central dans la vie des grèbes, qui l'utilisent comme base pour leurs nids et comme matériau de construction pour ceux-ci. En même temps, il forme une sorte de "garde-manger" alimentaire en accumulant de petits crustacés entre ses branches. "L'exemple de ce qui s'est passé cette année avec la vinagrilla sert à évaluer son importance. Elle ne s'est pas épanouie, cette fois parce que le froid a duré plus longtemps que d'habitude, ce qui a eu pour conséquence que les grèbes ne se sont pas reproduits. Nous n'avons pas eu de naissances cette saison", explique Julio Lancelotti, le biologiste chargé d'étudier les salmonidés et de lutter contre les effets du changement climatique.

La lagune d'Islote, sur le plateau de Strobel, est le banc d'essai pour l'expérience d'enlèvement des truites et d'observation si les conditions préalables à l'ensemencement sont récupérées afin que le grèbe mitré puisse coloniser à nouveau ses eaux. "C'est une zone de 700 hectares, très éloignée et au climat très rude. Le défi est plus que tout d'ordre logistique", souligne Lancelotti. Le nettoyage de la lagune nécessite une entente préalable avec le propriétaire foncier, qui obtient un permis de pêche et de commercialisation des prises. "J'estime qu'il y aura environ 20 000 kilos de truites et nous en aurons déjà sorti environ 3 000. Il va nous falloir encore quelques campagnes pour finir", explique le spécialiste en la matière. Le contrôle des cours d'eau où les truites se reproduisent est la tâche restante afin qu'elles n'envahissent pas à nouveau le lagon.

Du changement climatique aux barrages sur la rivière Santa Cruz


Les visons, les mouettes et les truites se joignent au changement climatique pour contrôler le grèbe mitré. Lancelotti et Roesler examinent actuellement des images satellites de la région de Strobel depuis 1973 et leurs conclusions indiquent une tendance notable à la sécheresse. Les données ne laissent aucune place au doute. La superficie totale a été réduite à 54 km2, soit moins de 40 % de la capacité maximale et 20 % de moins que la valeur moyenne. La réduction est encore plus marquée chez celles que le grèbe utilise pour se reproduire : elle est passée de 11,5 km2 à 2 km2, soit une perte de 80%.

"Le bas niveau d'eau est un autre facteur qui affecte la vinagrillae et la combinaison avec le reste des éléments est fatale pour le grèbe", souligne Lancelotti, qui malgré les chiffres maintient l'illusion qu'une grande chute de neige corrige les déficits : "Le système a une inertie. En observant la série annuelle d'images satellitaires, on constate qu'à peu près tous les quinze ans, une très forte chute de neige tombe, les lagunes se remplissent et le système peut passer dix ans de  calme plat. Nous l'attendons.

L'optimisme de ceux qui soutiennent par leur travail la subsistance du grèbe mitré se heurte parfois à des problèmes qui les dépassent, comme les barrages de La Barrancosa et Condor Cliff que le gouvernement national construit avec des entreprises chinoises. Les travaux sur le fleuve Santa Cruz, dont l'origine se trouve dans le célèbre glacier Perito Moreno et le lac Argentino, sont situés à 190 et 240 kilomètres de l'embouchure de l'Atlantique et constituent une menace latente pour le grèbe mitré.

"Aujourd'hui nous ne pouvons pas calculer avec exactitude, mais nous pensons que les modifications qu'ils provoqueront dans l'estuaire peuvent être déterminantes dans la conservation du grèbe", déplore Hernán Casañas, et ajoute : "Certaines années, la totalité de la population se trouvait dans l'estuaire du fleuve Santa Cruz. C'est une espèce en danger critique d'extinction qui serait privée d'un tiers de son habitat d'hivernage. C'est épouvantable.

Une espèce parapluie pour toute la Patagonie du Sud
 

D'autre part, et heureusement, les progrès réalisés permettent de garder espoir. En ce sens, le changement de tendance du nombre d'exemplaires n'est pas le seul succès obtenu.

La création du Parc National de Patagonie, autour de la lagune El Sello, au nord-ouest de la province, mérite également un chapitre remarquable. "Il est pratiquement né pour protéger le grèbe mitré, dit Ignacio Roesler. Bientôt, plusieurs milliers d'hectares apportés par la Fondation Flore et Faune Argentine seront agrandis.

La création de la Station biologique Juan Mazar Barnett et d'un Centre d'interprétation du problème Tobiano sur les rives de l'estuaire du Río Gallegos font également partie du chapitre réalisations.

Dans une grande partie de l'Argentine, ce petit oiseau à la hutte châtaigne reste dans l'ombre. Cela n'inclut pas Santa Cruz, où le grèbe mitré est déjà un motif de fierté et d'identité. "Nous avons réussi à faire en sorte qu'une partie importante de la communauté se range derrière le projet, non pas pour le voir comme quelque chose de lointain et seulement intéressant pour ceux qui s'occupent des questions environnementales, mais pour comprendre que l'existence du grèbe a une influence sur la vie quotidienne," souligne Germán Montero avec satisfaction. "Il ne s'agit pas seulement d'une espèce-drapeau mais aussi d'une espèce parapluie, car derrière elle est né le Programme Patagonia qui protège le râle austral, un oiseau redécouvert en 1988 et en voie de disparition, la merganette des torrents, l'ouette de Magellan..." ajoute Roesler.

Le Festival du Macá Tobiano a lieu chaque année au mois d'août à Río Gallegos et compte maintenant cinq éditions. C'est l'adieu avant le retour des oiseaux sur les plateaux et le moyen d'exprimer deux souhaits : une bonne saison de nidification et de reproduction, et un bon retour, l'année suivante et toutes les années à venir. Cet acte est peut-être le plus grand succès d'un projet qui a fait d'un oiseau pratiquement inconnu un emblème il y a dix ans : faire en sorte qu'un peuple entier embrasse la lutte pour sa survie.

traduction carolita d'un article paru sur Mongabay latam le 8 août 2019

Selon Hernán Casañas, plus de trois millions de personnes ont vu cette vidéo montrant la danse de cour, avec un tango comme musique de fond.  Crédit : Paula et Michael Webster - Aves Argentinas.

Rédigé par caroleone

Publié dans #ABYA YALA, #Argentine, #Espèces menacées, #Les oiseaux

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