Olmèques - Grandes figures de pierre dans la selva mexicaine

Publié le 14 Décembre 2018

Grandes figures de pierre dans la selva mexicaine

Cinq têtes colossales et de nombreux monuments d'Américains disparus ont été fouillés par la dernière expédition du National Geographic-Smithsonian.
Par Matthew W. Stirling.
Chef de l'expédition de la National Geographic-Smithsonian Institution.
Photographies de Richard H. Stewart.
Traduction en espagnol de l'article paru en septembre 1940 dans The National Geographic Magazine.

Traduction carolita en français de l'article paru sur le site Pueblos originarios.com

La nuit était calme et claire, la lune était pleine. C'était la première nuit de notre retour au camp de Tres Zapotes dans le sud-est du Mexique, le huapango (danse folklorique caractéristique de l'Etat de Veracruz) s'entendait en pleine action dans le village, à 1,5 km.

La journée avait été longue. Nous nous sommes réveillés tôt dans notre petit hôtel à Tlacotalpan (voir plan). Nos bagages avaient été placés sur une barque et nous avons commencé notre voyage à travers un réseau de canaux étroits. Dans l'après-midi, nous transférions notre ravitaillement aux mulets pour emprunter les routes boueuses jusqu'à Tres Zapotes (photo 2). Ici, nos cœurs ont été réchauffés par les salutations de nos amis de l'année dernière. Le huapango avait été organisé comme un accueil en notre honneur, et la nuit avait été passée à écouter les nouvelles de nos connaissances : Ramón avait un nouveau-né, un fils. Rafaela était mariée. Aurelio avait construit une nouvelle maison pour lui et sa petite amie.

Prétextant la fatigue, nous quittons la danse de l'honneur et retournons au camp qui avait servi de base à la découverte de la Tête Colossale de l'année précédente. La danse, nous savions qu'en une nuit si favorable, elle continuerait jusqu'à l'aube. Nous nous sommes endormis avec le sentiment que les hommes et la nature nous donnaient un début prometteur pour notre deuxième saison de travail.

Le matin, nous nous sommes réveillés tôt pour voir ce qui nous entourait à la lumière du jour. Nous avons été ravis de trouver le camp en aussi bon état que nous l'avions quitté il y a un an. Le Dr Philip Drucker était arrivé tôt pour mettre de l'ordre et prendre les dispositions nécessaires. Nous attendions l'arrivée de Richard Stewart, photographe du National Geographic, dans les prochains jours.

Résoudre des mystères avec une pelle

Nous avons commencé les travaux avec l'enthousiasme qui est toujours présent dans les premiers jours d'une nouvelle fouille, et l'intérêt qu'avait produit notre découverte de l'année précédente de la Tête Colossale et d'une dalle qui portait inscrite une date équivalente au 4 novembre 291 avant Jésus Christ, 200 ans de plus que toute autre œuvre datée en Amérique.

Notre programme prévoyait de rester jusqu'à fin avril à Tres Zapotes pour élaborer la chronologie des céramiques dans les dépôts stratifiés des dépotoirs et des monticules. En plus, on pensait faire des voyages d'exploration. Au sud de l'Etat de Veracruz et des territoires voisins, dans une zone archéologique d'une importance inhabituelle, qui a influencé les cultures mayas d'Amérique centrale, les Zapotèques d'Oaxaca, et les Toltèques et Aztèques de la vallée de México.

 

Carte

Trois sites archéologiques importants du Mexique ont été explorés par l'expédition National-Geographic-Smithsonian de 1940.

Le cercle situe Tres Zapotes, le camp de base et Cerro de las Mesas, dans l'état de Veracruz, et La Venta, dans le Tabasco. La découverte la plus importante fut celle d'une date de la Série Initiale dans le Cerro de las Mesas, étendant la portée de la culture maya vers le nord, à environ 80 km au-delà des résultats de l'expédition de 1939. Le groupe de 1940, de nouveau dirigé par Matthew W. Stirling, a passé quatre mois à fouiller, photographier, cartographier et étudier des têtes de pierre colossales, des autels sculptés, des dates de stèles et des poteries anciennes.

1. Cette tête à demi enterrée a conduit à réaliser l'expédition sur le site de La Venta.

En 1925, Frans Blom, de l'Université de Tulane en Louisiane, photographie les effets du passage du temps sur la partie découverte. Des têtes colossales similaires ont été trouvées à Tres Zapotes, c'est la plus grande et la plus lourde tête du Tabasco. Les sculptures sur le front, qui ressemblent à un casque de football, forment un bandeau ornemental.

2. Sentier large et boueux dans la selva torride entre Boca San Miguel et Tres Zapotes.

Le long du sentier bordé d'arbres, le ravitaillement se faisait à partir du point le plus proche du bassin Papaloapan jusqu'à la base des expéditions de 1939 et 1940. Il y avait des secteurs où les animaux s'enfonçaient jusqu'au ventre dans des sols argileux collants.

3. Peu à peu, il enlève la terre pour découvrir les offrandes lors d'un enterrement.

Le Dr Philip Drucker manipule avec précaution une truelle de céramiques fragiles à Tres Zapotes. Il cherche à révéler des indices sur la vie quotidienne des habitants aborigènes d'Amérique avant l'arrivée de l'homme blanc.

Habitée avant l'époque du Christ

Tres Zapotes est l'un des plus anciens sites habités de Veracruz. Après la deuxième saison, nous prévoyons d'avoir un registre complet de l'occupation humaine depuis plusieurs siècles avant le Christ, jusqu'à peu avant l'occupation espagnole.

Certaines des reliques ont été enterrées non seulement par la terre, mais aussi par des dépôts de roches sédimentaires. Environ six mètres sous la surface se trouve une couche continue de grès de 60 cm d'épaisseur. En dessous, à notre grande surprise, nous avons trouvé une couche de terre sombre de 1,20 m d'épaisseur avec des fragments de pots et de figurines. A d'autres niveaux, nous trouvons des artefacts totalement différents dans leurs formes, que nous avons séparées pour chacune des périodes culturelles.

La période pendant laquelle ce peuple a prospéré fait paraître les villes les plus anciennes des États-Unis jeunes.

Crâne humain et céramique retrouvés

Sur l'un des plus petits monticules, nous avons fait une découverte passionnante. A une profondeur de 2 mètres un crâne humain sans la mâchoire inférieure à côté de quelques récipients en céramique. Après avoir soigneusement nettoyé la terre, nous avons déterminé qu'elle contenait 35 figurines élaborées et 12 disques de céramique peints, sur lesquels 15 récipients en céramique fine ont été inversés. (photo 4).

Bien que le crâne fasse partie de l'ensemble, il ne semble pas y avoir été placé en relation avec une sépulture.

Outre l'intérêt esthétique des matériaux exceptionnellement fins de cette collection, cette découverte présente un intérêt scientifique particulier, car la découverte d'une grande variété de récipients en céramique et de figurines associées dans un horizon archéologiquement défini rend possible leur connexion avec des céramiques similaires trouvées ailleurs. Tres Zapotes est un site clé pour déterminer les relations culturelles possibles dans la région.

 

4. Ces figures peuvent révéler un nouveau chapitre dans l'ingénierie américaine ancienne.

A côté du chien et du jaguar souriants et de la dinde, huit petits disques d'argile ont été trouvés. Des tubes percent les pattes du chien et le jaguar. Peut-être que les anciens Américains y inséraient des essieux en bois et utilisaient des disques ronds comme roues. Si tel était le cas, les premiers habitants de Tres Zapotes utilisaient la roue, que l'on croyait inconnue des Indiens d'Amérique.

Grande figure de pierre enterrée jusqu'aux yeux.

En planifiant nos voyages de reconnaissance dans cette région, nous avons tenu compte de l'expédition d'exploration de l'Université Tulane de 1925 dirigée par Frans Blom et Oliver La Farge ; à La Venta, à l'est du fleuve Tonalá, au nord-ouest de Tabasco, ils ont découvert plusieurs monuments en pierre, la plupart profondément enfouis.

A cette occasion, en raison d'un arrangement limité dans le temps, ils n'avaient aucune possibilité de creuser, mais une de leurs photographies montrait le sommet d'une tête énorme, avec un œil exposé, qui montrait une remarquable similitude avec la Tête colossale de Tres Zapotes (photo 15). La sculpture de la tête de Tres Zapotes est très réaliste d'un style que les archéologues ont appelé "Olmèque". L'importance de la découverte de Blom-La Farge nous a amenés à inclure La Venta comme site à étudier dans nos travaux de 1940.

Cependant, nous avions d'abord prévu de visiter un autre site sur le Rio Blanco, qui avait attiré notre attention à cause des mentions de Francis Richardson et qui avait été visité en 1925 par le Dr Herbert Spinden.

De Veracruz nous avons pris le train pour Piedras Negras. Il y avait beaucoup d'activité à la gare, plusieurs camions remplis de piments étaient déchargés. Nos recherches sur l'emplacement des monuments en pierre n'ont pas abouti. Nous avons exposé des photographies de deux des pierres, prises il y a de nombreuses années, mais personne ne les a reconnues, laissant notre recherche vaine.

Abandonnant l'espoir d'obtenir des informations, nous avons décidé de nous tourner vers Ignacio Llave et d'y mener des recherches. Nous avons loué un camion qui a fini de décharger et nous a conduits le long d'une route détériorée qui a testé l'âme du conducteur.

D'énormes monticules et des millions de tiques

Nous avons croisé des groupes de monticules, preuve éloquente de l'attrait des habitants préhistoriques pour cette région fertile. J'ai pris mes deux photos dans la main et je les ai montrées au chauffeur : "Avez-vous vu ça ?

- Bien sûr que si. Nous allons passer à trois cents mètres d'elles, il y a beaucoup de pierres taillées dans le même endroit, ça s'appelle Cerro de las Mesas.

Une heure et demie plus tard, le chauffeur désigne un groupe d'énormes monticules au sud de la route : - Là, le plus grand est le Cerro de las Mesas, à ses pieds sont les pierres sculptées.

Voyant l'herbe haute qui nous séparait de l'endroit, j'ai demandé : - Les tiques ne sont pas mauvaises, n'est-ce pas ?

- Non, quand les raisins tombent, c'est plein et ça ne fait pas mal. Pourtant, il y en a des millions ici. Le chauffeur me l'a fait remarquer.

Les deux jours suivants ont été les plus chauds de la saison, lorsque nous avons fini de creuser, nettoyer et photographier les vingt monuments sculptés que nous avions trouvés, nous avions décidé que notre prochaine expédition serait dans les régions arctiques.

Cerro de las Mesas est un site intéressant et important. Les monticules sont très grands et dans le groupe principal, les monticules élevés ont été placés très près les uns des autres. La plupart d'entre eux sont coniques ou pyramidaux, ils sont érigés dans d'immenses plates-formes de terre rectangulaire, ils alternent avec d'autres de forme allongée de dimensions diverses.

Nous avons localisé douze stèles et huit monuments sculptés. La plus intéressante est la Stèle 6 (photo 5), qui contient une date de la série initiale du calendrier maya, qui selon la corrélation utilisée peut correspondre à l'année 206 ou 468 ap JC. (Spinden ou Thompson). C'est le point le plus septentrional où une série initiale a été découverte, et le nombre de "comptes longs" ou "séries initiales" qui ont été découverts jusqu'à présent dans l'État de Veracruz s'élève à trois.

Satisfaits de notre travail, nous sommes retournés à Veracruz pour préparer notre voyage à La Venta en direction de Coatzacoalcos.

Au cours de ses siècles d'existence, Coatzacoalcos a connu des hauts et des bas. Il était autrefois un important point de navigation pour l'acajou, il est devenu plus tard un port bananier ; enfin, la découverte de pétrole dans les environs fait que ses principales industries se tournent maintenant vers l'exploitation.

D'après les premiers récits des femmes espagnoles, il y avait une importante population indigène dans cette région, mais l'archéologie est pratiquement inconnue. Il est d'un intérêt exceptionnel, car il se trouve le long de la frange occidentale de la zone maya classique, est l'endroit où des liens doivent être identifiés pour relier les Mayas avec les cultures anciennes de la côte de Veracruz.

Nous avons voyagé vers l'est dans un camion le long d'une route qui ne peut être empruntée que pendant la saison sèche. Le reste de l'année, pour aller de Coatzacoalcos à Tonalá, vous devez voyager par mer.

Après avoir traversé trois ponts effrayants, nous arrivons à Tonalá (photo 6). La ville est dispersée le long de la rive ouest de la rivière Tonalá, juste au-dessus de son embouchure. Nous arrivons le matin, et après un repas de riz et de soupe de poisson, nous partons en amont.

6. pont de Rickety
Nous retenions notre souffle sur les ponts de vieilles planches.

Les conducteurs ont besoin d'yeux attentifs et de mains fermes pour éviter une chute de 9 mètres dans la rivière. Sur le chemin de La Venta, l'expédition a traversé plusieurs ponts délabrés comme celui-ci.

Stèle 6


5. Des points et des barreaux le long du bord font de cette pierre l'une des découvertes les plus importantes de l'Expédition de 1940.

La stèle 6 du Cerro de las Mesas est heureusement tombée sur son front, de sorte que la colonne de glyphes avec sa date de la série initiale en caractères mayas, n'a pas été très érodé. Traduit du calendrier chrétien (Corrélation Spinden), la date est équivalente à l'an 206 de notre ère. Cette découverte prolonge la période d'utilisation connue du calendrier maya dans la région de Veracruz, de 291 av. J.-C., la première date trouvée à Tres Zapotes dans l'expédition de 1939, à 206 ap.JC

Note de Pueblos originarios : La date indiquée dans le Compte Long ou la Série Initiale est le 9.1.12.14.10, selon la corrélation GTM : 9 avril 468 ap JC.

 

Un échange où les deux parties ont été trompées

Il y a quatre cent vingt-deux ans, les navires de Grijalva, bordant la côte, atteignaient l'embouchure du fleuve Tonalá. L'un des navires, en passant par l'entrée, s'est échoué, une fuite s'est produite et a dû être réparée. Deux récits de cette visite ont été conservés, l'un écrit par l'aumônier de l'expédition et l'autre par Bernal Díaz del Castillo, qui a laissé le témoignage le plus complet de la conquête du Mexique.

Les Espagnols ont reçu la visite amicale des Indiens d'un village situé à quatre ou cinq kilomètres de là, avec des cadeaux : pain de maïs, poisson et fruits. En échange, les Espagnols leur donnèrent des perles de verre et leur signalèrent qu'ils souhaitaient échanger de l'or. Les Indiens propagent le besoin et les Espagnols ont recueilli une petite quantité de bijoux en or indigènes.

Bientôt, les Indiens sont venus d'aussi loin que Coatzacoalcos pour faire du commerce. La plupart d'entre eux portaient, comme ornement et défense, des haches de cuivre poli montées sur des manches en bois peint. Les Espagnols pensaient que les haches étaient faites d'or à faible teneur.

Pour les Indiens mexicains, l'objet précieux le plus convoité était le jade. Les Espagnols produisaient des perles de verre vertes, donc les Indiens étaient tout aussi désireux d'obtenir les perles que les Espagnols l'étaient pour les haches. En conséquence, plus de six cents haches ont changé de mains en trois jours de négociations fébriles, les Espagnols étaient sûrs de tous devenir riches.

Bernal Diaz a commenté : "En fin de compte, les deux parties ont été déçues de la même façon et personne n'a rien obtenu de valable."

Dial et d'autres soldats ont visité Tonala, pour échapper aux nuages de moustiques, ils ont dormi dans un temple sur un monticule. Diaz avait des graines d'oranges qu'il avait apportées de Cuba et qu'il avait plantées près du temple. Les graines ont germé et les jeunes arbres ont été arrosés et entretenus par les prêtres du temple, qui ont vu que c'était un nouveau type de plante.

Des années plus tard, après la conquête du Mexique par Cortés, Bernal Díaz retourna à Tonalá. La plantation d'orangers s'est révélée prospère, certaines ont été transplantées et toutes les oranges de la région viennent d'elles.

Plusieurs kilomètres de côtes, de part et d'autre de l'embouchure de la rivière Tonalá, sont bordés par une étroite ligne de dunes de sable, derrière s'étend un vaste marais de mangroves, la plupart inhabitées par l'homme. Elle a formé une île d'environ quatre kilomètres de diamètre couverte d'une jungle dense.

Les problèmes d'un Aztèque moderne

Il y a cinquante ans, Sebastian Torres, un Indien aztèque, est arrivé sur l'île avec sa femme et ses deux jeunes enfants. Assis dans une clairière de la forêt vierge, il remarqua rapidement que le sol sablonneux abritait d'abondantes récoltes. La famille a prospéré dans la selva.

Sebastian a commencé à cultiver la canne à sucre. Avec une presse artisanale en bois, il fabriquait de la cassonade qu'il vendait à Tonalá. Il a accumulé de l'argent qu'il a caché dans sa maison et quand il a visualisé une existence de luxe pour sa famille, la tragédie est arrivée. Une nuit de pleine lune, des bandits armés ont fait irruption dans sa maison, tué ses enfants et pris les richesses accumulées,

Gravement blessé, Sebastian s'échappa avec l'aide de sa femme et retourna à Tonala. Là, il s'est lentement rétabli et, plusieurs années plus tard, il est retourné sur son île dans le marais. Cinq années d'existence paisible s'ensuivirent. Puis il a été de nouveau attaqué par des bandits et a perdu tous ses biens.

Après cette expérience, Sebastian décida d'abandonner sa tentative d'accumulation de richesses, se consacrant à produire uniquement ce qui était nécessaire pour survivre.

La maison de Sebastian sur l'île était notre destination. Le cours inférieur de la rivière Tonalá est large et peu profond, entouré d'immenses arbres. Nous avons vu beaucoup d'ombre des deux côtés de notre bateau.

Nous avons fait les derniers achats au Muelle, dernière source d'approvisionnement, avant de remonter vers l'embouchure de la rivière Blasillo.

Des singes  acrobates nous divertissent

Le voyage à travers le Blasillo est d'une beauté inhabituelle, c'est une petite rivière tropicale typique d'eau brune, profonde et lente, flanquée par une jungle luxuriante. Le courant est si faible que la rivière reflète la croissance le long de ses flancs. Dans cette partie tranquille de la jungle, la faune est abondante et nous avons été divertis par des singes jouant dans les arbres au bord de la rivière.

Après une heure de route, nous arrivons à un point appelé Blasillo. Voici quelques maisons de paille abandonnées par les indigènes. À notre grande surprise, nous avons trouvé un groupe de boutiques vertes nouvellement construites. A notre arrivée, nous avons été accueillis par l'ingénieur Antonio Pliego, d'une compagnie pétrolière mexicaine, qui avait campé deux jours plus tôt et se préparait à prospecter du pétrole. C'était une chance pour nous.

L'hospitalier mexicain nous a fait de la place dans sa tente de stockage pour nos lits de camp, au lieu de dormir dans la jungle, nous nous sommes assis pour un dîner de première classe préparé par son cuisinier chinois.

Après un après-midi de bavardage sous une grande tente qui nous protégeait des moustiques, nous nous sommes réveillés tôt le lendemain matin et nous nous sommes mis en route pour La Venta. Cette route traverse la jungle profonde, il faut traverser de grands marais. Dans certains de ces endroits, des poteaux ont été placés pour fournir une base précaire dans la boue.

Après une heure, le sol commence à être plus haut, sec et sablonneux. De petits champs de maïs et de bananes apparaissent. Après une autre demi-heure de marche, nous sommes arrivés à une grande clairière sur la partie la plus haute de l'île de sable, où se trouvaient les maisons de Sebastián Torres et de ses enfants.

Sebastián était en voyage, mais son gendre, Ubaldo Gonzalez, a généreusement offert de nous laisser une de ses maisons, et nous y avons déménagé nos lits de camp et notre équipement. Les natifs de La Venta parlent aztèque entre eux, mais ils connaissent l'espagnol, donc nous n'avons eu aucune difficulté à communiquer avec eux.

7. Lorsque les pierres lourdes ne peuvent pas être déplacées, le photographe fait de l'acrobatie.

À La Venta, afin d'obtenir l'image d'une femme en haut de la pièce, Stewart, photographe pour le National Geographic, a soulevé un trépied en bois. On ne sait pas si ce monument est une stèle tombée ou une représentation d'un cercueil. Une tranchée creusée en dessous n'a révélé aucune taille.

Les natifs disent que les fantômes dansent dans les ruines

Nous ne passons pas beaucoup de temps à poser des questions sur les vestiges archéologiques. Ubaldo connaissait l'emplacement de plusieurs pierres, bien que les habitants actuels n'y aient jamais prêté attention, beaucoup étaient couvertes par la jungle. On nous a dit que certains soirs, les fantômes de Montezuma et sa cour sortent danser, chanter et faire des cérémonies sur les places abandonnées des ruines. Nous n'avons pas eu la chance d'assister à ces scènes, mais nous avons été suffisamment impressionnés par les ruines elles-mêmes.

Le premier monument qu'Ubaldo nous a indiqué était un immense autel, sculpté dans le basalte, l'un de ceux trouvés par l'expédition Blom en 1925. Même à moitié enterré, c'était un spectacle impressionnant.

Tout près, de l'autre côté d'un long monticule, Ubaldo nous a montré le sommet d'une pierre sculptée, le coin d'un autel enterré. En peu de temps, nous avons vu quatre des monuments décrits par Blom, en plus de plusieurs autres. Nous avons été déçus, cependant, qu'Ubaldo semble ne rien savoir de la tête colossale que nous étions impatients de voir.

Au centre de la zone archéologique de La Venta, il y a un énorme monticule de terre pyramidale, construit sur une base rectangulaire d'environ 85 mètres carrés, avec une hauteur approximative de 30 mètres.

Au nord du grand monticule, il y a une enceinte rectangulaire de 70 mètres de long sur 45 mètres de large avec une extension supplémentaire de 9 mètres de large dans la direction du monticule. Les pierres qui forment cette enceinte sont composées de colonnes cylindriques d'environ 30 cm de diamètre et trois mètres de haut, placées verticalement, sans espace entre elles, de sorte qu'elles constituent un mur en pierre massif. Au sud du grand monticule, il y a trois petites structures, deux circulaires et l'autre allongée.

Figurine grandeur nature sur un autel ancien

Le lendemain, nous avons commencé à fouiller les deux premiers autels qu'Ubaldo nous avait montrés. Altar 1 est un énorme monolithe rectangulaire avec un couvercle épais qui le recouvre sur les quatre côtés. Le volet sud a été cassé dans l'antiquité, le reste est intact. (photo 8)

Sur le devant de l'autel est creusée une niche en forme d'arc, dans laquelle un personnage grandeur nature est assis les jambes croisées. Il porte une coiffure qui ressemble à la forme d'une tête de jaguar, un collier épais sur les épaules et une décoration rectangulaire sur sa poitrine.
Dans chaque main, il tient l'extrémité d'une corde épaisse qui court autour du bas de l'autel. Celui de la main droite arrondit le coin et s'attache au poignet d'un personnage assis sculpté en relief à cette extrémité.

Sur la tête de la figure principale à l'avant est sculptée en relief une grosse tête d'animal, probablement un jaguar, avec des crocs et des yeux ovales.

La sculpture est réaliste, elle manque de la rigidité et du conventionnalisme qui caractérisent l'art indigène d'Amérique centrale.

La fouille devant l'autel montre un sol d'argile incliné vers l'avant. A un mètre et demi devant la niche, on trouve 99 grosses perles de jade (18 cylindriques et 81 rondes) et une perle en améthyste. Elles étaient disposées sous forme de colliers et de bracelets.

8. L'autel 1 de La Venta a survécu au vandalisme qui a endommagé d'autres reliques.

Comment les anciens Indiens ont transporté ce bloc de basalte de 30 tonnes à travers les marais depuis les carrières situées à 80 km ou plus est un mystère. Dans la partie supérieure est sculptée une peau d'animal fortement tendue. Il était courant en Amérique centrale de placer une peau de jaguar sur un autel comme couverture ou décoration.

"Quintillizos" suggère un sacrifice d'enfant.

L'autel 2 était presque complètement enterré. Après excavation, il s'est avéré qu'il avait la même forme que l'autel 1, la tombe l'a gardé en excellent état.

Sur le côté sud sont sculptés en relief, deux personnages chacun avec un bébé dans les bras ; une représentation similaire est trouvée sur le côté nord. Devant, une sculpture de figure grandeur nature émerge d'une niche. Il est grandeur nature et tient un bébé sur le dos dans les bras. La figure principale a une coiffure haute et décorée, semblable à un bonnet. (photos 9 et 10)

Les quatre enfants qui apparaissent sur les côtés de l'autel sont représentés avec des visages d'adultes. Leurs positions sont réalistes, chacune avec une posture différente, le bébé devant a un visage d'enfant, caractéristique presque exceptionnelle dans les grandes sculptures sur pierre de l'Amérique,

Cet autel est artistiquement l'objet le plus délicat que nous ayons découvert et devrait apparaître comme l'un des meilleurs exemples de sculpture en Amérique indigène. Il est probable que le véritable sens de cette composition soit le sacrifice des enfants.

9. L'une des plus belles sculptures du Nouveau Monde a été trouvée dans une bananeraie.

Cet autel à La Venta, Tabasco, fut une découverte intéressante en 1940. D'une niche - semblable à un four - émerge une figure masculine avec un bébé dans les bras. Dans les extrêmes il y a des sculptures en bas-relief qui montrent quatre autres bébés dans les bras. Le personnel de l'expédition a appelé le monument "Autel des Quintillizos".

10. Sculptures sur le côté nord de l'"Autel des Quintillizos".

Comme du côté sud, la sculpture en bas-relief montre deux personnages tenant des bébés avec des visages d'adultes, représentant probablement des dieux infantiles. Les côtés est et ouest sont plats, le sommet est détruit.

Stèle de 4 mètres de haut

De ce début prometteur, nous avons découvert pierre après pierre, mais personne n'a pu nous répondre sur l'emplacement de la Tête Colossale. Au bout d'une semaine, nous avons commencé à penser que, mystérieusement, l'objet avait été complètement perdu.

Il n'y avait pas d'opportunité de loisirs, notre équipe était occupée dix heures par jour à travailler sur les monuments trouvés. Devant le grand monticule, il y avait environ 90 cm d'une pierre circulaire inclinée vers l'avant, avec quelques gravures au fond. Nous avons commencé l'excavation en pensant que cela ne nous prendrait que deux ou trois heures. Dans l'après-midi, nous avions atteint une profondeur de 1,5 mètre et nous n'avions pas encore atteint le fond du motif sculpté.

Le lendemain, convaincus qu'il s'agissait d'une immense pierre, nous avons passé une bonne partie de la matinée à créer des supports avec des troncs d'acajou ; nous n'avons pu exposer toute la façade que la nuit. A notre grande surprise, cette énorme stèle s'est révélée être haute de 4 mètres et large de 2 mètres. (photo 11)

Lorsque nous avons terminé les travaux, nous avons senti que l'effort n'avait pas été vain. Le bas-relief sculpté sur la face de ce grand monument représente un autre point culminant de l'art méso-américain. Les figurines sont exécutées avec une touche sûre et délicate, et à bien des égards a une saveur différente des autres sur le site.

La composition se compose de deux figures humaines de deux mètres de haut, l'une en face de l'autre et apparemment dédiées à la conversation. Les deux portent des coiffes hautes et élaborées, semblables à celles que l'on trouve à La Venta, qui sont particulièrement intéressantes parce qu'elles n'utilisent pas de plumes d'oiseaux.

Le visage de l'une des figures debout a malheureusement été cassé, mais l'autre montre un individu très distingué, avec un nez aquilin et une longue barbe curieuse. (photo 12). Les deux personnages portent d'étranges chaussures pointues.

Au-dessus d'eux, flottant apparemment dans l'air, se trouve une série d'êtres anthropomorphes qui peuvent représenter des divinités.

11. Des piliers en acajou soutiennent une stèle géante pendant les fouilles.

En raison de la forte inclinaison de la pierre et de son grand poids, l'expédition a trouvé difficile et dangereux de découvrir le visage magnifiquement sculpté. Ce monument de La Venta Tabasco est haut de 4 mètres et large de 2 mètres. Moins d'un tiers de son volume de 50 tonnes est montré ici. Photographie : Matthew W. Stirling

12. Il valait la peine de creuser pour découvrir les inscriptions de la plus grande stèle.

La figure inférieure du personnage à la longue barbe était surnommée "Oncle Sam" par les expéditionnaires. Son nez aquilin et ses traits aristocratiques étaient différents des autres visages représentés sur le site. Le monument est situé au centre d'une grande enceinte en pierre à La Venta.

Oracle de Delphes
13. s'agit-il d'une première version américaine de "l'Oracle de Delphes" ?

Mutilé il y a de nombreuses années, cet autel de La Venta révèle encore un visage conventionnellement laid, avec un nez large et une bouche "olmèque". Un trou intérieur reliant l'oreille à la bouche peut avoir été utilisé par les prêtres pour donner du poids à leurs révélations divines.

Une tête géante émerge de la terre

Pendant qu'une partie de notre équipe creusait le grand sillage, un autre groupe s'était mis au travail sur une grosse pierre enfouie dans la jungle dense juste à l'ouest du monticule principal. Comme le sommet semblait plat, nous avons pensé qu'il avait servi d'autel.

De nombreux arbres ont dû être abattus près de la pierre et les souches enlevées. Les travaux avancent lentement à cause de l'enchevêtrement des racines, une fois en dessous d'elles, ils avancent rapidement car le sol est sablonneux.

Nous avons vu que l'autel était une tête rectangulaire colossale orientée vers l'est. Le nez est large, le coin inférieur droit du visage était cassé, donc l'œil droit et le côté droit de la bouche avaient disparu. Les deux côtés et le dos - représentant les cheveux - de la pierre sont sculptés, la partie supérieure était très détériorée.

Un trou traverse cet autel à la tête colossale, de l'oreille gauche au centre de la bouche. Cela suggère la possibilité qu'un ancien prêtre ait pu parler à l'oreille de la grande tête et que sa voix semble sortir de la bouche de la divinité représentée. (photo 13).

Le style et l'apparence physique indiquent une antiquité considérable. S'il y a un grand décalage dans le temps entre les différents monuments de ce site, il me semble que cette pierre a dû être l'une des plus anciennes de La Venta.

Nous avons trouvé une tête de pierre colossale perdue depuis longtemps

Alors que nous travaillions sur cet autel, l'un des ouvriers a mentionné qu'il pensait se souvenir de deux autres pierres dans la forêt voisine. J'ai suggéré d'aller les voir, nous coupons à travers la végétation dense, et à moins de cinquante mètres nous atteignons une grande pierre hémisphérique presque cachée par les lianes et les sous-bois.

Je l'ai regardée de près, c'était la tête colossale de Blom, dont nous avions presque abandonné tout espoir de retrouver. Ses yeux étaient couverts et elle était méconnaissable comme faisant partie d'une tête, un fait qui peut avoir influencé le fait que les indigènes ne lui prêtaient aucune attention,

A moins de vingt mètres de là, une grande stèle gisait sur son dos, je l'ai immédiatement reconnue sous le nom de Blom's Stele 2 (photo 14), et j'ai réalisé que nous avions placé les six monuments qu'il avait décrits.

Le lendemain, nous nous sommes mis au travail en creusant ces deux monuments intéressants. La tête colossale a dépassé nos attentes. Elle était 60 cm plus haute que la Tête Colossale de Tres Zapotes, qui est d'environ deux mètres de haut. Très semblable dans son apparence générale, elle avait la même coiffure semblable à un étui, un nez large et des lèvres épaisses. Elle a été sculptée de la même manière réaliste, et on est tenté de penser que le même sculpteur aurait pu réaliser les deux monuments (photo 1).


14. Prêtre à haute coiffure représentée en pierre dans la jungle de Tabasco.

Le centre est dominé par un dignitaire, avec une coiffure presque aussi haute que lui. Autour de lui, six personnages grotesques représentent probablement des dieux. Le dos est lisse.

Trois autres têtes colossales découvertes


Notre travail touchait à sa fin, quand un garçon nous a dit qu'il avait vu des pierres près de la milpa (champ de maïs) où son père travaillait. Il m'a emmené dans un endroit à moins d'un kilomètre et m'a montré trois pierres rondes en ligne à une trentaine de mètres de distance. J'étais persuadé que nous avions trois autres têtes colossales ici.

Pendant que Stewart et moi étions occupés à localiser, fouiller et photographier les monuments, Mme Stirling s'est occupée du nettoyage. Des trois maisons occupées par Ubaldo et sa famille, la moitié d'une était dédiée à une chapelle à l'image de la Vierge del Carmen, préparée par Ubaldo lui-même, un Indien à la dévotion religieuse. Chaque soir, lui et sa famille passaient une heure de méditation devant l'autel. Ils avaient demandé à Stewart le papier rouge et le papier d'aluminium dans lesquels étaient enveloppés les emballages en film et qui servaient de décoration pour le sanctuaire.

Pendant que Stewart et moi nous nous occupions de l'emplacement, des fouilles et de la photographie des monuments, Mme Stirling faisait le ménage.

En plus de la vaisselle et des ustensiles de cuisine, nous avions apporté un petit réchaud à essence portable à La Venta. Cela a très bien fonctionné pendant deux jours, mais son brûleur a fondu à la suite d'une petite fuite, qui aurait pu brûler la maison. À cause de cet incident, Mme Stirling a été forcée de faire la nourriture à la manière indigène, sur des réchauds placés sur le sol.

15. La tête trouvée à Tres Zapotes, lors de l'expédition de 1939.

Photo non publiée dans l'article du National Geographic.

Production en série de tortillas

Le maïs était l'aliment de base de La Venta et les tortillas faites par la femme d'Ubaldo étaient toujours disponibles. Elle devait se lever à trois heures du matin pour nourrir les sept travailleurs que nous avions embauchés.

Tous les produits alimentaires utilisés par la communauté sont obtenus sur place. Le café et le cacao sont cultivés et préparés pour être utilisés. Ils cultivent des bananes, des noix de coco, des patates douces violettes, du manioc et des jicamas, une racine semblable au navet, rafraîchissante comme une pomme.

La chasse dans la jungle voisine, où les singes, les cerfs et les tapirs abondent, complète l'alimentation.

Cuisine modeste
16. Dans sa modeste cuisine, Maria prépare des merveilles culinaires.

Sur un tiroir plein de terre, avec un anneau de fer sur un trépied, Maria fait cuire des tortillas, du riz au poulet, des enchiladas (galettes de maïs pliées, farcies de viande, de fromage ou de légumes) et des haricots.

Un jaguar arrive et tue

Une nuit, on a fait du grabuge. Nous avons entendu Ubaldo et sa femme dans une grande agitation et le mot "tigre". Le lendemain matin, nous avons vu les corps d'un grand sanglier adulte et de deux cochons qui avaient été tués par un jaguar à 200 mètres de la maison. Après avoir été mutilées, les victimes étaient allongées à l'entrée de la selva.

Ce fut un coup dur pour Ubaldo, mais c'était un type de catastrophe auquel il s'était habitué et avait adopté une attitude philosophique à l'égard de la perte. J'ai demandé si nous devions suivre le jaguar pour le tuer, ils ont dit que ce n'était pas possible, puisque le jaguar après un massacre est généralement loin du voisinage

Les femmes semblent avoir plus peur de ces animaux, la femme d'Ubaldo réprimandait souvent Mme Stirling pour avoir marché seule dans la selva. Cependant, la peur est principalement due à la superstition.

Nos sept travailleurs étaient trop loin de chez eux pour faire le voyage aller-retour. Ils avaient décidé de dormir sur un plancher de poteaux préparés sous le toit qui recouvre la porcherie d'Ubaldo. Je leur ai offert notre petite tente à l'épreuve des moustiques qu'ils ont accepté avec reconnaissance. Ce soir-là, nous avons entendu des rires, le matin, ils ont admis qu'il y avait beaucoup de monde et qu'il faisait chaud, mais que ce n'était rien comparé à l'inconfort qu'ils auraient eu à subir s'ils avaient été exposés aux moustiques. Tout le reste du temps où nous étions à La Venta, ils dormaient serrés comme des sardines.

Le jour de notre départ, lorsque nous avons installé notre tente, nous avons découvert qu'une poule avait essayé d'établir un nid sous la toile. Apparemment, elle avait pondu un œuf tous les jours, et sans être découragée par le fait que chaque matin elle le trouvait complètement aplati, elle est restée jusqu'au dernier jour, quand nous en avons trouvé un oeuf entier au milieu d'une tortilla puante.

Après avoir passé une semaine sur le terrain, Don Sebastian, chef du clan La Venta, est revenu de son voyage et nous a distraits pendant plusieurs nuits avec des histoires amusantes et même passionnantes de ses efforts héroïques pour maintenir sa petite communauté.

Bien qu'il ait plus de 80 ans, Don Sebastian est toujours une personne enthousiaste, énergique et active. Sa femme est une femme formidable.

Comme cadeau spécial, j'avais apporté une demi-douzaine de cigares à Don Sebastian. Il n'avait jamais fumé de sa vie, et il m'a suggéré de les donner à sa femme qui aimait les cigares. Elle passa le reste de la nuit appuyée contre le mur de la maison, fumant allègrement un cigare après l'autre et laissant tomber les cendres entre ses énormes seins ; les femmes à La Venta ne portent pas de vêtements au-dessus de la taille.

Après avoir été divertis par des histoires de vie et des aventures à La Venta, nous avons reçu de nombreuses demandes concernant notre propre pays. Don Sebastian était particulièrement curieux de savoir si nous avions des porcs et des poulets et s'ils étaient plus gros que ceux de son village. Nous lui avons assuré qu'ils étaient très semblables, ce qui lui semblait difficile à croire. Comme il nous voyait grands par rapport aux habitants de cette région, qui sont plutôt petits, il est probable que, par analogie, ils pensaient que les choses dans notre pays étaient en conséquence plus grandes.

Notre équipe était joyeuse et travailleuse. Nous avons travaillé de nombreuses heures, mais au milieu des matinées et des après-midi, nous nous arrêtions  pendant une demi-heure pour boire du pozole, une sorte de soupe de farine de maïs, de sucre et d'eau, qui avait un effet rafraîchissant.

Une tête porte un sourire radieux

Nos deux derniers jours à La Venta ont été très occupés, peut-être plus que les précédents. Nous avions prévu de rencontrer notre transitaire à Blasillo et il était nécessaire de terminer notre travail dans les délais impartis. Nous n'avions pas encore terminé les fouilles des trois têtes colossales récemment découvertes qui devaient couronner notre période de fouilles la plus intéressante au Mexique.

Une à une, les têtes ont été mises en lumière. Elles étaient toutes différentes, deux d'entre elles avaient des dents.

Quatre des cinq têtes que nous avons découvertes cette saison à La Venta, ainsi que celle qui avait été déterrée à Tres Zapotes, portaient des expressions sombres. La cinquième et dernière tête découverte à La Venta, a montré sa satisfaction d'avoir été exposée en révélant un sourire radieux (photo 18).

17. Quand et pourquoi ces énigmatiques visages de pierre ont été sculptés est un mystère intrigant

Matthew W. Stirling, chef de l'expédition, s'agenouille à côté de la plus grande des têtes de basalte colossales découvertes à La Venta. Comme certains vétérans avec des cicatrices de bataille, elle a perdu la majeure partie de sa mâchoire et son nez a été aplati, probablement par des ennemis qui ont essayé de détruire les preuves de cette ancienne culture avant que l'homme blanc arrive en Amérique. Avec une hauteur de 2,60 mètres et une circonférence de 6,70 mètres, la tête se distingue également par ses oreilles circulaires ornées d'une croix. Les mystérieux producteurs de cet art ont été appelés "Olmèques", dont l'origine et le destin sont inconnus.

18. Rare : un visage agréable dans l'art indien

Ce guerrier heureux et carnassier a été déterré à La Venta. Il représente un type physique qui a été trouvé dans l'antiquité dans le sud du Mexique, et même aujourd'hui. Comme les autres têtes colossales découvertes par l'expédition, la sculpture est un seul morceau de basalte dur qui repose sur des fondations en pierre.

19. La selva"capture" presque La Venta.

Les fouilles et le nettoyage de la selva ont précédé la prise de cette photographie montrant les positions de la tête souriante (au premier plan) et de la tête plus grande (au centre, au dos). Elles sont toutes les deux orientées vers l'est.

D'énormes pierres transportées sur 80 km

Finalement, à peu près à ce moment-là, notre travail était terminé. Toutes les pierres que nous avions pu localiser avaient été excavées et photographiées. Au total, 20 monuments de pierre sculptée ont récompensé nos efforts, plusieurs des meilleurs exemples de gravure de l'Amérique antique ont été mis au jour.
La plupart de ces pierres sont grosses et lourdes. Les géologues pétroliers nous ont assuré qu'il n'y a pas dans la région de roches semblables à celles utilisées dans un rayon de 80 km. Comment ces immenses blocs de pierre ont-ils été transportés en aval et à travers de grands marais jusqu'à l'endroit où ils reposent maintenant ? Les personnes qui ont accompli cet exploit étaient aussi bien des ingénieurs que des artistes.

Dans une grande région du sud du Mexique, on a découvert des sculptures en jade et en pierre qui montrent un style artistique curieux et facilement reconnaissable : des visages appelés "visage d'enfant" ou "visage de jaguar", des visages ronds avec certaines caractéristiques enfantines.

Les mystérieux producteurs de ce style artistique ont été appelés "Olmèques", un peuple dont l'origine est encore peu connue. Les preuves archéologiques actuelles indiquent que leur culture, qui a atteint un niveau élevé à bien des égards, est très précoce et que la civilisation de base à partir de laquelle se sont développées les écoles d'art Maya, Zapotèque, Toltèque et Totonaque aurait pu être développée.

Le site de La Venta est d'un intérêt particulier, car il semble présenter sous une forme presque pure plusieurs des principaux exemples de cet art ; il se peut bien que les bâtisseurs de ce peuple représentent un des principaux centres de la civilisation olmèque.

Qu'est-ce qui a poussé les habitants à quitter cette ancienne ville ? Presque tous les grands autels et monuments de pierre ont été brisés et mutilés au prix d'efforts considérables. Ce n'est pas le fruit du hasard, et il n'est pas raisonnable de penser qu'il est l'oeuvre des fabricants d'origine. Il semble plausible de supposer qu'un groupe conquérant les a mutilés pour détruire les dieux qui se sont établis ici.

Quand il était temps de partir, nous avons laissé tous nos ustensiles de cuisine et le reste de l'équipement pour Ubaldo et sa femme, en récompense de leur hospitalité, et nous leur avons donné les pioches et les pelles avec lesquelles avaient travaillé à nos ouvriers. Alors que nous étions en train de charger le reste de nos provisions, nous nous sommes sentis très satisfaits des résultats obtenus, en peu de temps, nous avions révélé un nouveau chapitre important de la préhistoire américaine.

Tant au Cerro de las Mesas qu'à La Venta, nos brefs relevés avaient mis au jour de nombreux monuments jusque-là inconnus. A la Venta, par exemple, où seulement six étaient connues, nous en avions trouvé vingt.

De Tres Zapotes, le site de notre travail archéologique le plus intensif, nous avons apporté à Washington 100 boîtes d'objets en pierre et en céramique, dont beaucoup sont d'un raffinement exquis (photos 4 et 21). En plus des 60 autres boîtes de matériel recueillies lors de notre première expédition, ces artefacts sont soigneusement étudiés. Il est évident qu'ils nous offriront des indices qui nous permettront de reconstruire les phases de la vie des mystérieux peuples qui ont cultivé les riches terres du sud du Mexique, dans un temps écoulé depuis bien avant la naissance du Christ jusqu'à l'arrivée de Colomb.

Inscriptions à Monte Albán
20) "Visage d'enfant" qui tient une boîte rectangulaire.

Cette idole agenouillée se trouve à La Venta, Tabasco et suggère une œuvre moderne de Jacob Epestein. D'identité et d'âge sont inconnus, la sculpture a été découverte au nord du grand monticule. Le récipient était probablement utilisé pour les offrandes. Les visages d'"enfant" ou de "jaguar" sont caractéristiques de l'art olmèque.

21. Une tête en argile ressemble à un personnage de Faust.

Avec une barbe pointue et un sourire astucieux, cette pièce en céramique a été  trouvée dans un monticule près de Tres Zapotes, Veracruz. C'est l'un des meilleurs exemples d'art céramique que l'on trouve encore dans le Nouveau Monde. En raison de son apparence, il est susceptible d'être un personnage important. Seuls sa coiffure et ses protège-oreilles sont conventionnels.

22. Mme Stirling fait une pause pour une promenade

La femme du chef de l'expédition, mathématicienne accomplie, monte l'un des taureaux utilisés par les ouvriers pour se rendre de Tres Zapotes aux sites de fouilles voisins. On les surnommait les "motos".

23. Bienvenue, avec son sourire et un iguane cadeau

Un Mexicain, "Huck Finn", arrive au camp de base avec l'un des reptiles communs de la région de Tres Zapotes suspendu à son épaule. Malgré son apparence répugnante, l'iguane est une créature herbivore inoffensive. Sa chair blanche et délicate ressemble à celle de la grenouille.

24. Les vendeurs de volaille offrent un service de livraison à domicile à Tres Zapotes.

Depuis la forteresse de sa mule, un vendeur marchande languit sur un poulet blanc avec un des cuisiniers du camp. D'autres oiseaux criailllants sont suspendus aux nattes de paille.

25. "Qui va acheter mes poupées artisanales ?"

Lorsque les membres de l'expédition se sont intéressés aux poupées de chiffon que les indigènes de Tres Zapotes fabriquent comme jouets pour leurs enfants, une nouvelle "industrie" locale est née. Il n'y a aucun morceau de tissu, de ruban ou de papier de couleur vive qu'elles n'utiliserent pas.

 

traduction carolita du site Pueblos originarios.com

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